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Colombia News Brief for April 15, 2016

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Welcome to LAWG’s Colombia News Brief, this week we’re doubling down with a compilation of this week’s top articles and reports on issues of peace, justice, human rights, and more in Colombia, as well as stories we missed during the week of Inter-American Commission on Human Rights (IACHR) hearings.

Missed the IACHR hearings on Colombia? See the full videos:

General Situation of Human Rights in Colombia
Search for Missing Persons in La Escombrera de Medellín, Colombia
Case 12.954 – Jineth Bedoya, Colombia

Also see this collection of Tweets from the hearings for some highlights and follow @HRColombia  on Twitter for news, updates, and live tweets from events.


Join us next week for a public event: “Seeking Truth on the ‘Disappeared’” 
A Colombia Peace Forum at the U.S. Institute of Peace co-hosted by the Latin America Working Group Education Fund on April 22. 
RSVP here.




The Peace Process with the FARC

•   Colombia-FARC Peace Talks Just Days Away from Cease-fire Deal
teleSur, April 10, 2016
“After more than three years of negotiations with the Colombian government, FARC rebels are hopeful that a final bilateral cease-fire deal will be sealed in the ‘coming days’ after making crucial progress in the peace talks in Havana, Cuba, leaders announced Sunday.”

•   Vamos a lograrlo, Santos, estamos seguros
Timoleón Jiménez “Timochenko”, PAZ FARC-EP, 8 de abril de 2016
La reciente y halagadora noticia de un próximo inicio de la fase pública de conversaciones de paz con el ELN, constituye sin duda una voz de aliento y de esperanza para todos los interesados en el fin del largo conflicto armado colombiano. Los astros se alinean de nuevo y no puede echarse a pique esta oportunidad feliz. Vamos a lograrlo, Santos, estamos seguros”.

•   
FARC rebels involved in drug trade despite peace talks: police
Luis Jaime Acosta, Reuters, April 12, 2016
“Colombia’s Marxist FARC rebels are still involved in drug trafficking and are stoking resistance to eradication of illicit crops, the head of the anti-narcotics police said on Tuesday, despite the group’s ongoing peace talks with the government.” 

•   The FARC’s Finances: Unfunny money 
The Economist, April 16, 2016
“One contentious issue no longer on the agenda is money. At its strongest, in the late 1990s and early 2000s, the FARC had 18,000 fighters and a war chest brimming with cash from illegal gold-mining, extortion, kidnapping and the drug trade. Estimates of the FARC’s annual income at the time range from $200m to $3.5 billion…  A peace agreement will not deter the authorities from trying to track down the FARC’s assets. Under Colombian law, they can seize the fortunes of people who mysteriously become rich until they can account for their wealth. But investigators are unlikely to find much.”

•   Colombia’s Peace Process Needs an Accountable Extractives Industry
Andrés Hernández and Ana Carolína González, Open Society Foundation, April 14, 2016
“In Colombia, Sergio Jaramillo, one of the people who has led the government’s efforts to end a half-century of conflict with the leftist guerrilla group Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC), has said that a major part of any final peace plan will be la paz territorial, or territorial peace.That’s because much of the heaviest fighting over the years has been in rural areas and small towns far from urban centers, especially near mining operations built around the extraction of hydrocarbons, metals, and minerals.”

•   El proceso de paz en Colombia requiere un sector extractivo que rinda cuentas
Andrés Hernández y Ana Carolína González, Open Society Foundation, 14 de abril de 2016
“Sergio Jaramillo, una de las personas que ha encabezado los esfuerzos del gobierno colombiano para poner fin a medio siglo de conflicto con la organización guerrillera de izquierda conocida como Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), ha señalado que uno de los ejes de cualquier plan de paz definitivo será lograr ‘la paz territorial’. Esto se debe a que, a lo largo de los años, gran parte de los combates más intensos ocurrieron en zonas rurales y localidades pequeñas alejadas de centros urbanos, sobre todo cerca de explotaciones mineras dedicadas a la extracción de hidrocarburos, metales y minerales”.

The Peace Process with the ELN

•   “En mayo se inicia la primera mesa pública de negociaciones de paz con el Eln”
El Espectador, 7 de abril de 2016
“Frank Pearl, el hombre que adelantó los acercamientos de paz con el Eln, ya lo había sugerido: si se daban gestos por parte del Eln y se superaban los obstáculos (‘unos temas procedimentales y administrativos y el tema de fondo, que está relacionado con el pronunciamiento del presidente Juan Manuel Santos de ponerle fin al secuestro’), la primera mesa pública de negociaciones con el grupo guerrillero sería en mayo; y así lo confirmó este jueves la organización insurgente que adelantó que esta primera fase se realizará en Ecuador”.

•   UNHCR: Involve refugees & internally displaced in Colombia peace talks
United Nations High Commissioner for Refugees, April 12, 2016
“Two weeks ago, on 30 March 2016, the Government of Colombia and the ELN (Ejército de Liberación Nacional) announced that they would start formal peace talks in an effort to end more than half a century of fighting. UNHCR welcomes this announcement. Today we are calling on the negotiators to give special attention to the rights of victims, especially internally displaced people and refugees.”

•   ONU pide participación de refugiados en diálogos entre Gobierno y ELN
Noticias RCN, 12 de abril de 2016
“La Agencia de Naciones Unidas para los Refugiados (ACNUR) pidió que los refugiados y los desplazados internos colombianos puedan participar en el proceso negociador entre el Gobierno y la guerrilla ELN”.

U.S. and International Support for Peace

•   La vaca extranjera para la paz es gringa
Juanita Vélez, La Silla Vacia, 12 de abril de 2016
“Hasta ahora el Ministro del Posconflicto, Rafael Pardo, ha recogido 13 millones de dólares de cooperación internacional… y ha recibido la promesa de recibir de otros países otros 3.600 millones de dólares. Nueve de cada diez pesos del ‘Fondo Colombia en Paz’ vendría por ahora de Estados Unidos”.

Post-Accord Challenges

•   Postconflict in Colombia: Public endorsement and legal certainty
Blanca Manresa Farreras, openDemocracy, April 13, 2016
“A positive result in a referendum on the peace agreement between the Colombian government and the FARC can massively strengthen the agreement’s legitimacy and confer upon it an aura of untouchability.”

•   Post-conflicto en Colombia: Refrendación y seguridad jurídica 
Blanca Manresa Farreras, democraciaAbierta, 13 de abril de 2016
“Un resultado positivo en la refrendación del acuerdo de paz entre las partes puede reforzar masivamente su legitimidad y otorgarle un aura de intocabilidad que lo protegería contra posibles injerencias”.

•   Colombia Military Envisions Future Crime Fighting Role
Michael Lohmuller, InSight Crime, April 7, 2016
“Colombia’s military has outlined areas of focus for its future functions should peace agreements be signed with the FARC and ELN guerrilla groups, several of which involve its potentially problematic, but likely necessary, role in anti-crime efforts.”

•   Cocorná estará libre de minas antipersonal este año: Ejército
Elizabeth Ramírez Restrepo, El Colombiano, 12 de abril de 2016
“El municipio de Cocorná espera estar catalogado como zona libre de sospecha de minas antipersonal finalizado el año, según expresó el comandante del Batallón de Desminado Humanitario del Ejército Nacional, Willington Benítez Sánchez, durante la visita que realizó la subsecretaria de Estado en Control de Armas y Seguridad de Los Estados Unidos, Rose Gottemoeller, a la vereda Santo Domingo de esta localidad. En dicha zona, unos 40 militares adelantan labores de desminado desde hace dos años”.


•   
Land Reform Critical to Lasting Peace in Colombia, Says UN
teleSur, April 15, 2016
“The Colombia office of the United Nations High Commissioner for Human Rights and the U.N. Agency for Refugees reiterated its support Thursday for the Victims and Land Restitution law past in 2011, which has been questioned recently for its alleged ineffectiveness. In a joint statement, the two agencies stressed that ‘full reparation to a universe of about seven million victims’ of the armed conflict, ‘with 80 percent of them being displaced people’ is a ‘huge challenge,’ which the Colombian State assumed when it enacted the Victims and Land Restitution law four years ago”. 

The Paramilitary Threat 

•   Colombia’s road to peace: new militia threatens stability with bloodshed
Sibylla Brodzinsky, The Guardian, April 7, 2016
“Human rights groups have long warned that the new generation of paramilitary groups has become the main source of human rights abuses… The Historical Memory Centre says the new groups are present in one third of municipalities in the country, with the Usuga clan dominating in 119… A recent rash of selective murders of social activists around the country, together with the Usuga’s armed strike, has raised concerns of a repeat of history.”

•   How a Paramilitary Group Paralyzed Colombia’s North and Threatened the Peace Process
Cati Restrepo and Marco Sarmiento with Translation by Andrea Chong Bras,Global Voices, April 14, 2016
“As a result of [Clan Úsuga]’s strike threats, 39 municipalities in eight departments in the north of the country were paralyzed. Social media carried the largest quantity of information about the strike, with reports coming from both residents and the Clan itself… The strike saw at least 27 violent incidents, including the murder of four civilians and one member of security forces. Different acts of intimidation were also reported, including messages sent on social media which sought to extend the strike to at least three capital cities and ten more municipalities. The reaction of the government was limited to patrolling some critical places and to urge the public to disobey the strike.”

•   Así fue el paro armado que paralizó el norte de Colombia y que amenaza el proceso de paz 
Cati Restrepo y Marco Sarmiento, Global Voices, 7 de abril de 2016
“Como resultado de las amenazas se paralizaron 39 municipios de ocho departamentos del norte del país. La mayor parte de la información, tanto de los habitantes de la zona como del mismo clan circuló mayoritariamente por las redes sociales y los sistemas de mensajería… También hubo 27 acciones violentas que incluyeron el asesinato de cuatro civiles y un miembro de la fuerza pública, diversos actos de intimidación a través de propaganda y mensajes en las redes sociales que buscaban extender el paro en al menos tres ciudades capitales y diez municipios más. La reacción del Estado se limitó al patrullaje de algunos sitios críticos e instar inútilmente a la población a que desobedeciera el paro”.

•   ‘Paramilitary’ threat puts Colombia peace talks virtually on hold
Adriaan Alsema, Colombia Reports, April 8, 2016
“Peace talks between Colombia’s government and FARC rebels are stuck because the government refuses to acknowledge the existence of far-right paramilitaries while the FARC demands their dismantling.”

•   ELN-FARC Battle Urabeños in Colombia
Elise Ditta, InSight Crime, 13 April 13, 2016
“Clashes between leftist guerrillas and a neo-paramilitary organized crime group in the Colombian province of Antioquia may foreshadow the violent renegotiation of criminal economies and territories that could occur if guerilla groups and the government sign peace accords.”

•   Guerrillas de las FARC y el ELN se habrían aliado para atacar a un grupo paramilitar
Miguel Galvis, Latin Correspondent, 14 de abril de 2016
“En el corregimiento de Puerto López de El Bagre, departamento de Antioquia, los tres grupos ilegales terminaron enfrentados en un acto que la Defensoría del Pueblo colombiana ha condenado como violatorio del Derecho Internacional Humanitario (DIH)”.

•   “Otoniel” y “Gavilán”, los exguerrilleros que comandan a Los Urabeños
Juan David Ortiz Franco, ¡Pacifista!, 8 de abril de 2016
“En la madrugada del primero de enero de 2012, 150 hombres de las fuerzas especiales de la Policía Antinarcóticos se aparecieron en una finca de Acandí (Chocó) e interrumpieron la celebración de año nuevo de los hermanos Juan de Dios y Dairo Antonio Úsuga David. El operativo pretendía llegar a la cúpula de la organización criminal que, luego de la desmovilización de las Autodefensas Unidas de Colombia (AUC), había consolidado un nuevo poder en Urabá y se extendía a otras partes del país. La gente de los Úsuga recibió la policía a bala y en medio del enfrentamiento murió Juan de Dios, alias ‘Giovanni’, el hermano mayor”.

•   Las cinco razones por las que las bacrim le ganan el pulso a Santos
Juanita León, La Silla Vacía, 11 de abril de 2016
“Después del paro armado promovido por el Clan Úsuga el primero de abril, toda la semana pasada vino una dura arremetida por parte del Estado. Capturaron a alias ‘Negro Andrés’, jefe de esta banda criminal en los llanos orientales; la Policía dice que ya identificó a los responsables de ordenar el ‘Plan Pistola’ y a sus ejecutores en cada una de las regiones; el Ejército les decomisó 1532 millones en un bus que iba de Bogotá a Cali”.

Human Rights

•   Muertes de defensores de Derechos Humanos son muy graves: de la Calle
El Colombiano, 9 de abril de 2016
“Este sábado en el Día Nacional de las Víctimas el jefe del equipo negociador del Gobierno, Humberto de la Calle Lombana, se mostró preocupado por los recientes asesinatos de defensores de los derechos humanos en Colombia. Al respecto hizo un llamado para que todo el país piense y proteja a las víctimas del conflicto”.

•   9 de abril por la paz
Generación Paz, 8 de abril de 2016
“El 9 de Abril fue declarado, de acuerdo con la Ley de Víctimas y Restitución de Tierras, el Día Nacional de Solidaridad y Memoria con las víctimas del conflicto. En Bogotá, Medellín y las principales ciudades, así como en territorios emblemáticos por su organización social y resistencia pacífica, se realizan actos desde el viernes 8 para conmemorar este día que recuerda aquel 9 de abril de 1948 cuando fue asesinado Jorge Eliécer Gaitán y la historia de Colombia se partió en dos”. 

•   Memoria animada
Generación Paz, 11 de abril de 2016
“¡Presentamos el primer capítulo de la serie Memoria animada, pa’ animar la paz! Como un homenaje a las víctimas del conflicto en el día de la Memoria y la Solidaridad con éstas este 9 de abril, quisimos dedicar el primer video a una mujer que enseña fuerza y dignidad. María Elena Toro es fundadora de las Madres de la Candelaria en Medellín, que suman ya 17 años de lucha sin armas por encontrar sus seres queridos y en contra de la impunidad. En su caso, son cinco familiares que la guerra se tragó. En este corto animado, la comunicadora audiovisual Katalina Vásquez Salazar recrea el testimonio de la mujer y ofrece una pieza bella, conmovedora y simple que esperamos pueda ser útil en sus organizaciones, escuelas, hogares y lugares de reuniones de públicos para sensibilizar a la sociedad sobre la necesidad de buscar la paz en Colombia”. 

•   Exhumando la Verdad – Porque todas las personas sin identificar tienen una historia [Video]
Colectivo OFB, 30 de marzo de 2016

•   Interview: My Path Has Been One of Humility
Peace Brigades International, April 1, 2016
“Irene Ramírez is president of the Peasant Farmer Association of the Cimitarra River Valley (ACVC), an organisation that has the objective of defending the human rights of the farmers of the Magdalena Medio region. PBI has accompanied the ACVC since 2007, in all the aspects of work that have to do with the defence of territory and peacebuilding in the region.”

•   Marriage Equality Comes to Colombia
Sunnivie Brydum, Advocate, April 7, 2016
“Colombia’s Constitutional Court voted in favor of legal marriage equality today, in a 6-3 decision, reports Spanish-language Colombian LGBT media outlet EgoCity. The ruling takes effect immediately, meaning same-sex couples can now marry throughout the South American nation.”

•   The Vicissitudes of Same-Sex Marriage in Colombia
María Mercedes Gómez, The Huffington Post, April 13, 2016
“It has been a bumpy road, with several bills failing in Congress, but this decision finally rewards the many years of local activism and confirms the central role that the Constitutional Court has played in advancing the rights of minorities in Colombia.”

Afro-Colombian and Indigenous Rights

•   Indigenous defenders close park after tourists play soccer game on melting glacier
Manuel Rueda, Fusion, March 29, 2016
“El Cocuy National Park used to be known among travelers as one of South America’s most beautiful hiking spots, ridged with a dozen snowcapped peaks, unique rock formations, and high-altitude trails that can keep hikers and mountaineers exploring for days. But local activists have recently shut down the park to outsiders and are threatening to never let them return. The dramatic action, which occurred three weeks ago, was taken after a group of mountaineers played a soccer game on one of the park’s fragile glaciers.”

•   Movilización del Pueblo U’wa Para Proteger Su Sierra Nevada Sagrada [Video with English Subtitles]
“Movilización del Pueblo U’wa Para Proteger Su Sierra Nevada Sagrada: De nuevo el pueblo indígena U’wa está movilizándose pacíficamente en defensa de su medioambiental frágil. En las últimas semanas han instituido un control territorial, prohibiendo la entrada de turistas a su montaña Zizuma (El Cocuy), lo cual es el hogar de sus seres espirituales y una fuente importante de agua para la región. Han recibido amenazas pero mantienen su convicción con el apoyo de otros movimientos sociales Colombianos e internacionales”. 

Note from Andrew Miller of Amazon Watch: “We have just plugged English subtitles into this 12 minute video produced by a Bogotá-based friend of the U’wa, Tatiana Vila. It offers some beautiful visuals of what is at stake, in addition to testimonials of various U’wa spokespeople. Click on the subtitles / closed caption icon on the lower right hand screen.”

•   500 Mujeres Indígenas de Chocó Construyen Política Pública
Contagio Radio, 1 de abril de 2016
“Desde el 31 de marzo al 1 de abril en Quibdó, Chocó, se realiza el Primer congreso de mujeres indígenas de ese departamento. 500 mujeres de seis pueblos indígenas buscan construir una política pública que incluya las necesidades de las mujeres para el goce de sus derechos”.

Public Health

•   Colombia confirms first two cases of Zika-linked microcephaly
Associated Press via The Guardian, April 14, 2016
“Colombia has confirmed the first two cases of a rare birth defect associated with the spread of Zika. The National Institute of Health on Thursday said that of the 33 cases of microcephaly reported so far this year, two have been confirmed to have been caused by the mosquito-borne virus. Another 15 cases remain under analysis while 16 cases have been ruled out for any relation to the virus.”

•   Colombia confirma dos casos de microcefalia asociados a zika 
Cesar Garcia, Associated Press via El Nuevo Heraldo, 14 de abril de 2016
“El gobierno colombiano confirmó el jueves los dos primeros casos en el país de microcefalia asociados al zika… Aún se encuentran en estudio otros 15 casos y 16 más fueron descartados, indicó el funcionario, quien advirtió que por respeto legal a los derechos de los niños los municipios de origen de los dos afectados con microcefalia no serán revelados a la prensa… Las autoridades sanitarias colombianas, en su último reporte, indicaron que hay más de 64.000 casos de zika en todo el país”.



Trade, Labor Rights & the Panama Papers

•   What Colombia Can Teach Us About the TPP
Brian Finnegan, AFL-CIO, April 13, 2016
“In the past five years, 126 trade unionists have been assassinated in Colombia. This is in addition to 74 other murder attempts. Investigations have produced almost no indictments or convictions. Colombia continues to fail to formalize employment, to protect working people who want a voice on the job and to address vast inequality. Nearly five years after the announcement of the Obama–Santos Labor Action Plan, Colombian workers have seen insufficient action and even fewer results.”

•   There’s No Place for Clean Water Under ‘Free Trade’
Pete Dolack, Counter Punch, April 15, 2016
“Yet another standoff between clean drinking water and mining profits has taken shape in Colombia, where two corporations insist their right to pollute trumps human health and the environment. As is customary in these cases, it is clean water that is the underdog here.”


•   Colombia’s connection to the Panama Papers
Richard Emblin, The City Paper, April 12, 2016
“An unprecedented security breach at a boutique Panamanian law firm, which exposed tax evasion and ‘shell company’ incorporation by world leaders, big banks and celebrities, could eventually implicate as many as 50,000 Colombians. It has already exposed two of the country’s senior peace negotiators — Humberto de La Calle and Frank Pearl.”



*The Colombia News Brief is a selection of relevant news articles, all of which do not necessarily reflect the viewpoint of the Latin America Working Group.