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Colombia News Brief for April 29, 2016

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Welcome to LAWG’s Colombia News Brief, a compilation of this week’s top articles and reports on issues of peace, justice, human rights, and more in Colombia.

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The Peace Process with the FARC

•   Colombia’s Santos names new cabinet for peace and post conflict
Helen Murphy and David Gregorio, Reuters, April 25, 2016
“Colombian President Juan Manuel Santos named a new cabinet on Monday to strengthen his government as peace talks with Marxist FARC rebels enter their final phase and as the economy struggles with slumping oil revenue and increasing inflation. Santos said the new line-up would be ‘a cabinet of peace’ and ‘one that would consolidate the economy’… The cabinet shuffle comes as the center-right Santos’ approval ratings have slumped and talks with the FARC failed to meet a self-imposed March 23 deadline.”

•   ¿A qué juega Santos?
Semana, 23 de abril de 2016
“El impacto que causó la terna en el círculo interno del gobierno fue enorme… El mundo político se llenó de reacciones. Pero el propio Santos –usualmente reacio a la idea de ‘crisis ministeriales’– dijo en forma amable pero escueta que la salida de su mano derecha obedecía simplemente a la terminación de un ciclo que cumplen todos los funcionarios. En otras palabras, que el relevo de su ministra formaba parte de una serie de cambios que buscarán alinear el equipo para los tiempos que vendrán después de la firma de la paz con las Farc”.

•   Lessons from Colombia’s past: Is the FARC’s demobilization mass suicide
Stephen Gill, Colombia Reports, April 28, 2016
“In the years after Colombia’s largest paramilitary organization AUC demobilized, thousands of its demobilized members were assassinated. FARC rebels, currently negotiating peace with the government, could await the same fate. According to the administration of Juan Manuel Santos, it guarantees the security of demobilizing fighters… However, the Colombian government has an infamous track record of failing to provide security, breaking promises made during negotiations, and state officials have even been actively involved in the killing of demobilized guerrilla or paramilitary fighters.”

•   ¿Qué se ha acordado y qué falta en el proceso de paz con Farc?
Santiago Cárdenas Herrera, El Colombiano, 27 de abril de 2016
“¿Estamos realmente cerca de firmar la paz?, hemos analizado cuáles han sido los puntos que se han acordado en casi cuatro años de discusiones entre las Farc y el Gobierno y cuáles falta por firmar. Si vamos a los acuerdos hay 4 puntos que ya fueron cerrados en un 95 %, que son el tema agrario, la participación política de las Farc, la solución a las drogas ilícitas y el de víctimas.De estos cuatro grandes temas se podría decir que el único que está totalmente cerrado es el de víctimas, pues los otros 3 tienen unos ‘pendientes’ que todavía deben ser discutidos con las Farc. Para explicar un poco, son temas que están anclados a otros puntos del acuerdo general, es decir temas de implementación o que tienen que ver en su esencia con víctimas, participación en política de las Farc, drogas etc. Hay que señalar que el Gobierno y las Farc discute desde hace ya un año el punto 3 del fin del conflicto y paralelamente han iniciado a discutir el 6, la implementación”.

•   A Former Girl Soldier in Colombia Finds ‘Life Is Hard’ as a Civilian
Nicholas Casey, The New York Times, April 27, 2016
“Mélida was only 9 when guerrilla fighters lured her away with the promise of food as she played on the floor. For the next seven years she was held hostage by the rebels, forced to become a child soldier.”

•   What the FARC’s Elusive Finances Mean for Peace
Mimi Yagoub, InSight Crime, 20 April 2016
“New estimates that the FARC guerrilla organization is worth billions of dollars draw attention to a highly contested issue that is critical to the peace talks between Colombia and its largest rebel group.”

•   “En el posconflicto la inspiración será definitiva”: Ricardo Santamaría
Semana, 23 de abril de 2016
“El nuevo director de la corporación Reconciliación Colombia habla sobre los desafíos de la paz para la sociedad civil. Para él, si el país se une, el posconflicto podría ser la gran historia de éxito del siglo XXI”.

•   “Veo un Ejército preparado para la consolidación de la paz”
Semana, 23 de abril de 2016
“El comandante del Ejército Nacional, general Alberto José Mejía Ferrero, habla con SEMANA sobre el proceso de transformación de esa fuerzas”.

•   One of FARC’s most feared commanders joins Colombia peace talks in Havana
Adriaan Alsema, Colombia Reports, April 25, 2016 
“The commander of one of the FARC’s most elite fighting units, ‘El Paisa,’ arrived in Havana to take part in ongoing peace talks after reportedly having rejected the talks. El Paisa, whose real name is Hernan Dario Velasquez, is the commander of the Teofilo Forero column, an elite unit of the FARC that is active in the Caqueta and Meta provinces in central Colombia. The FARC commander is one of the most feared of guerrilla leaders and accused of hundreds of crimes and, until recently, with a $440,000 bounty on his head. According to the government, El Paisa will not be one of the negotiators, but his arrival has major symbolic value and undermines earlier media reports indicating the Teofilo Forero chief was not interested in a peace process.”

•   “El paisa”: termómetro del compromiso con la paz
Juanita León, La Silla Vacia, 26 de abril de 2016
“Las Farc confirmó hoy que por ahora “El Paisa” no actuará como negociador por parte de la guerrilla en la mesa de La Habana, pero su sola presencia en esa ciudad pone a prueba el compromiso tanto de la guerrilla como del Establecimiento con el proceso de paz. Hernán Darío Velásquez Saldarriaga, alias ‘El Paisa’, nació en Medellín y allí creció en la época del auge del narcotraficante Pablo Escobar e hizo parte de los sicarios del grupo… Con su historial criminal, su presencia en La Habana se convierte en un termómetro de la seriedad de ambas partes”.

•   Former U.S. hostages move closer to restitution for Colombia ordeal
Patricia Zengerle, Reuters, April 27, 2016
“Three Americans who endured a half decade as hostages of Marxist-led Colombian rebels moved closer to winning restitution on Wednesday, through U.S. legislation making it easier for former captives to claim assets seized from drug traffickers.” 


The Peace Process with the ELN

•   Denuncian 10 casos de reclutamiento de menores en Bolívar por el Eln
El Colombiano, 27 de abril de 2016
“El Sistema de Alertas Tempranas de la Defensoría del Pueblo identificó que entre enero y marzo del presente año el ELN habría protagonizado al menos diez casos de reclutamiento forzado de niños en algunas zonas rurales del municipio de San Pablo, en el sur de Bolívar”.

•   Brother Takes Colombian Politician’s Place as Rebel Hostage
Libardo Cardona, ABC News, April 28, 2016
“When leftist rebels earlier this month freed a former governor held captive more than two years, Colombian President Juan Manuel Santos welcomed the release as a hopeful sign that the National Liberation Army had finally sworn off kidnapping as peace talks with the group were getting under way.”

•   Colombia: Ex rehén de ELN dice su hermano se canjeó por él
Cesar Garcia, Associated Press via El Nuevo Heraldo, 28 de abril de 2016
“El exgobernador del departamento colombiano de Chocó, que estuvo en poder del ELN por más de dos años, reveló el jueves que su hermano se canjeó por él y que permanece secuestrado por ese grupo guerrillero… En marzo, el gobierno del presidente Juan Manuel Santos y el ELN instalaron formalmente en Caracas una mesa de negociación para tratar de poner fin a más de 50 años de confrontaciones entre las partes. Pero Santos le ha exigido al ELN la liberación de todos los secuestrados que tiene en su poder como condición para iniciar definitivamente el proceso de paz”.


U.S. & International Support for Peace

•   US guarantees support to Colombia in aftermath of FARC peace deal
Stephen Gill, Colombia Reports, April 28, 2016
“The United States says it will work to prevent the collapse of a pending peace deal between Colombia’s government and the FARC rebels, according to the country’s ambassador. After both sides missed the March 23 deadline to agree, the Marxist guerrillas are desperately seeking guarantees for their security amid concerns of political extermination at the hands of right-wing extremists. Kevin Whitaker, recalling the close relationship between the two nations, insisted that US government support for the peace process will be unflagging as the negotiations enter the crucial final stages.”

•   Senate Passes Cardin, Corker Resolution Supporting Colombia’s Efforts to Pursue Peace, End Armed Conflict
Press Release from the Office of Senator Benjamin Cardin, April 28, 2016
“The U.S. Senate passed a resolution Wednesday evening that recognizes the sustained U.S. bipartisan commitment towards Colombia and supports efforts to pursue peace through a negotiated end to the country’s enduring armed conflict. The resolution was offered by U.S. Senators Ben Cardin (D-Md.) and Bob Corker (R-Tenn.), the ranking member and chairman, respectively, of the Senate Foreign Relations Committee.”

•   Senado de Estados Unidos apoya proceso de paz
Semana, 28 de abril de 2016
“El senado de Estados Unidos aprobó por unanimidad este jueves una resolución (Número 368) de apoyo al proceso de paz entre el gobierno de Colombia y las FARC. El texto fue suscrito por la totalidad de los miembros de esa entidad –cien senadores de los dos partidos- y fue promovida por quince patrocinadores diez demócratas y cinco republicanos… El apoyo del Senado consolida el buen momento en las relaciones bilaterales entre Colombia y Estados Unidos y el papel de este último en el actual proceso de paz con las FARC. Un apoyo que, según dice la resolución, se podría concretar en una estrategia de varios años”.

•   Santos urge a Ban Ki-moon acelerar verificación del posconflicto
Semana, 22 de abril de 2016
“Santos informó que habló esta semana con el secretario general de la ONU Ban Ki-Moon sobre la misión de Naciones Unidas de verificación del proceso de paz colombiano y, por lo tanto, sobre este punto logístico, que será clave a la hora de avanzar en las negociaciones de paz entre el gobierno y las FARC”.

•   Foreign Secretary Hammond in Colombia to highlight UK’s support for the peace process
MercoPress, April 28. 2016
“The UK has been committed to supporting the peace process since official talks began between the Colombian Government and the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC) three years ago. This year the UK has contributed £4.2m to a UN fund, and a further £1.1m to an EU fund, to prepare and implement a peace deal.”


Human Rights

•   Political violence targeting Colombia’s human rights workers on the rise: Report
Thomas Graham, Colombia Reports, April 25, 2016
“Colombia has not been any safer in 35 years — unless you work with human rights, because threats and murders targeting rights workers increased in the South American country… In 2015, the total of murdered rights activists was 63 — almost a 15% increase on the total for 2014. This rise is particularly shocking given that the Ministry of Defense was celebrating a 5% decrease in homicides nationwide for the same period, according to conflict monitoring NGO CINEP.”

•   Vuelven las amenazas contra organizaciones de mujeres
Verdad Abierta, 27 de abril de 2016
“En un nuevo panfleto, firmado por supuestas ‘Águilas Negras’, se amenaza a siete lideresas y cuatro asociaciones de mujeres. Entre los señalados también hay funcionarios públicos y la Mesa Nacional de Víctimas”.

•   Militarized Police Attack Peaceful Black Communities Mobilizing in Defense of their Ancestral Lands
Afro-Colombian Solidarity Network, April 26, 2016
“Over 2,000 elders, children, women and men from 41 Afro-Colombian community councils marched peacefully along four kilometers of the main Pan-American Highway in Northern Cauca to demand that the Colombian Government respect the constitutional rights of black communities to autonomous governance of their lands. The government’s response to this first day of protest was smoke grenades, teargas, and at least one rubber bullet wound as the Mobile Anti-Disturbance Squad (ESMAD) attacked the peaceful protest.”

•   Marcha pacífica de comunidades negras fue reprimida por el SMAD
ActualidadÉtnica, 25 de abril de 2016
“Ocupando uno de los carriles de la vía Panamericana, las delegaciones de las comunidades negras iniciaron su manifestación que demandaba del gobierno nacional el cumplimiento de acuerdos suscritos de manera reiterada desde hace varios años con estas comunidades”.

•   Las vueltas del retorno
Generacion Paz, 28 de abril de 2016
“Los desplazados de Sonsón, algunos, regresaron a sus tierras. ‘Las vueltas del retorno en Sonsón’ es un documental sensible y bello que nos muestra un paraíso, sus desterrados y sus sueños”. 

•   Colombia legalises gay marriage 
BBC News, April 29, 2016
“Colombia’s top court has legalised same-sex marriage, making the country the fourth in Latin America to do so. Gay couples were already allowed to form civil partnerships, but Thursday’s ruling extends them the same marriage rights as heterosexual couples.”

•   The Sadness of May the 25th
Jineth Bedoya Lima, Committee to Protect Journalists: Attacks Against the Press, April 27, 2016
“My last 15 years and six months have been a mixture of pain, anger, infinite love for my work, obstinacy and, yes, hopelessness. I have tried to be patient and willing since that day, May 25, 2000, when I was kidnapped at the gates of La Modelo prison in Bogotá. My patient deliberation has led me to recognize myself as a victim, then as a survivor, and now as an activist defending the rights of women. Though my patience has not overcome the entanglement of my case in the cobwebs of oblivion, it has given me the strength to not falter while continuing to live and work.”

•   La tristeza del 25 de mayo
Jineth Bedoya Lima, Committee to Protect Journalists: Ataques a la Prensa, 27 de abril de 2016
“Mis últimos 15 años y seis meses han sido una mezcla de obstinación, dolor, rabia, amor infinito por mi trabajo y desesperanza. He tratado de tener una paciencia enorme y una voluntad a toda prueba desde ese 25 de mayo del 2000, cuando me secuestraron en la puerta de la cárcel La Modelo de Bogotá. Paciencia para reconocerme primero como víctima, luego como sobreviviente y después identificarme como una activista que defiende los derechos de las mujeres. Paciencia para ver cómo mi caso se ha quedado enredado en las telarañas del olvido y paciencia hasta para reunir fuerza todos los días con el ánimo de no desfallecer y seguir trabajando, de seguir viviendo”.


The Paramilitary Threat

•   Paramilitares: enemigos armados de la paz en Colombia
Iván Cepeda Castro, El País Internacional, 28 de abril de 2016
“Las negociaciones de paz tienen un significativo consenso en el exterior, pero en el país enfrentan desafíos. Con la captura del hermano del expresidente Uribe, Santiago Uribe, (acusado de delitos graves, entre ellos, el de conformación de grupos paramilitares en el norte de Antioquia), coincidió en los últimos meses, una escalada de ataques por parte de estructuras paramilitares, que incluye amenazas a reclamantes de tierras, defensores de derechos humanos, y miembros del movimiento político Marcha Patriótica. Esta estrategia, que el Gobierno le atribuye a bandas criminales, incluiría una campaña contra la restitución de tierras que involucraría exparamilitares, políticos de extrema derecha y el jefe del Ministerio Público, Alejandro Ordóñez. A las puertas de la firma de un acuerdo de paz, mientras el Gobierno y muchos sectores niegan la existencia del paramilitarismo, y otros acuñan la tesis del uribismo y de la extrema derecha de que este fenómeno fue ‘desmantelado’ por el expresidente Uribe, muchos de los partidarios de la paz ven al paramilitarismo como un peligro evidente para la transición y como la extrema derecha armada”.

•   Colombia’s Anti-Drug Policy Benefiting BACRIM: Inspector General 
David Gagne, InSight Crime, April 22, 2016
“Colombia’s Inspector General has said the country’s softened position on eradicating coca crops has benefited the neo-paramilitary organizations known as the BACRIM, raising the question of whether these groups will be the big winners in the event of a peace deal with leftist guerrillas.”

•   Al menos 300 paramilitares siembran terror en Riosucio Chocó
Radio Macondo, 23 de abril de 2016
“Los representantes de la organización indígena Orewa del Chocó, denunciaron en una conversación telefónica con La Federación Internacional de Prensa de los Pueblos, que hace aproximadamente dos meses “se vienen presentando combates” entre la guerrilla y los grupos paramilitares en la cuenca del río Salaquí del municipio de Riosucio (Chocó), región en donde habitan comunidades indígenas y afrodescendientes”.


Environmental & Wildlife Concerns

•   Nueve ríos de Cauca están en riesgo por la minería criminal
Luis Efrén Beltrán Rueda, El Tiempo, 27 de abril de 2016
“Los 55 kilómetros del río Sambingo, en Cauca, están secos. En algunos sectores se ve un poco de agua, pero contaminada por el mercurio y cianuro de la minería criminal que grupos armados ilegales realizan en lo que era –hasta hace un par de años– una de las principales cuencas del río Cauca”.

•   #MedeHollín: The Campaign Against Pollution That Changed the Name of a Colombian City 
Cati Restrepo with translation by Anna Koumi, Global Voices, April 28, 2016
“Since March 2016, the city of Medellín, Colombia, has been affected by air pollution. The environmental problem is caused by different factors, including the El Niño weather phenomenon, a rise in the number of car parks, and the geographic location of the city itself (located in a valley) which causes the smog to stay trapped between the mountains. Medellín, which has historically held the nickname of “City of Eternal Spring,” was quickly and sarcastically renamed by web users #Medehollín, “hollín” meaning “soot” in English.”

•   #MedeHollín: La campaña contra la contaminación que le cambió el nombre a una ciudad 
Cati Restrepo, Global Voices, 21 de abril de 2016
“Desde el mes de marzo de 2016, se viene presentando en la ciudad de Medellín, en Colombia un problema de contaminación ambiental causado por diferentes factores entre los que se encuentran: el fenómeno climático de El Niño, el aumento del parque automotor y la misma geografía de la ciudad (ubicada en un valle) que causa que el smog se quede atrapado entre las montañas. Medellín, que históricamente ha llevado el apelativo de la Ciudad de la Eterna Primavera de pronto vio cambiado su nombre. En las redes, a modo de reflexión o sarcasmo, le empezaron a llamar #Medehollín”.

•   Colombian officials on alert over reports of illicit frog trade 
Ed Buckley, The City Paper Bogota, April 28, 2016
“A tiny frog that secretes potent neurotoxin from its skin might not seem like an ideal pet, but poison arrow frogs native to Colombia and neighboring countries can fetch outrageous prices abroad in exotic animal markets.”

•   As Colombia Grows Safer, Tourists — Especially Bird Lovers — Flock Back 
John Otis, NPR, April 27, 2016
“Until recently, conflict made Colombia a no-go zone. But the government expects to sign a peace treaty this year to end a half-century-old guerrilla war. As Colombia becomes safer, former war zones are opening up to tourism — and some of the most enthusiastic visitors are bird-watchers.”


Public Health Concerns

•   Colombia Confirms More Birth Defects Linked to Zika
Erza Kaplan & Donald McNeil, The New York Times, April 26, 2016
“Colombian health officials said on Tuesday that they had confirmed two more cases of babies born with brain damage to mothers who had Zika during pregnancy, but said overall cases of the mosquito-borne virus were decreasing in the country.” 

•   At least 25 north Colombia children killed by malnutrition this year 
Adrian Alseema, Colombia Reports, April 27, 2016
“With the death of yet another toddler, a total of 25 children have died of malnutrition in northern Colombia’s La Guajira province alone so far this year, local media reported Monday.”


Reports

•   Jurisdicción Especial para la Paz en Colombia: Recomendaciones para la selección de los magistrados de las Salas y Secciones del Tribunal para la Paz 
Fundación para el Debido Proceso, 26 de abril de 2016
“El 23 de septiembre de 2015, en el marco de las negociaciones que se vienen sosteniendo para poner fin a un conflicto de más de 50 años de antigüedad, el gobierno colombiano y las FARC-EP comunicaron su decisión de crear una Jurisdicción Especial para la Paz (JEP), que constituirá el componente de justicia de un Sistema Integral de Verdad, Justicia, Reparación y No Repetición (SIVJRNR) con el que se busca satisfacer los derechos de las víctimas a la verdad plena sobre lo ocurrido, a ser reparadas y obtener garantías de no repetición;además de promover el reconocimiento de responsabilidad de todos los que participaron en él -de manera directa o indirecta-; construir la memoria histórica; y reconciliar a la sociedad colombiana para avanzar a un futuro de civilidad y convivencia”.

*The Colombia News Brief is a selection of relevant news articles, all of which do not necessarily reflect the viewpoint of the Latin America Working Group.