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Colombia News Brief for July 16 to 29, 2016

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Welcome to LAWG’s Colombia News Brief, a compilation of the last two week’s top articles and reports on issues of peace, justice, human rights, and more in Colombia. Throughout the summer months, dependent on the capacity of LAWG, the Colombia News Brief will be sent out either weekly or bi-weekly.

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Spotlight: Women at the Forefront of the Peace Process

•   Women Are on the Frontline of Making Peace in Colombia Last
Stella Duque, The Guardian, July 18, 2016
“During negotiations between the government and the Farc rebels, female peace activists pushed for the right to participate. Their years of aiding and protecting communities on the frontlines of war gave them a distinct vantage point. Better than government officials or rebel leaders, these women could speak of the needs and demands of their communities. They sounded the call for action against rape as a weapon of war. They prioritised it in their advocacy and brought survivors to address the peace talks. These women struck a blow against impunity by ensuring that sexual violence was included among the crimes denied amnesty… True peace is seeded and cultivated at the grassroots. On 20 July, the date for the signing of the final peace agreement, we won’t mark an end. We’ll mark a beginning of the work of growing peace – fraught and fragile, but closer than ever to blooming.”

•   Protagonismo de mujeres en la paz, obligación de Gobierno y Farc
Marisol Gómez Giraldo, El Tiempo, 17 de julio de 2016
“Así como hubo una subcomisión de militares y guerrilleros que le entregó a la mesa de negociaciones de La Habana una propuesta sobre el cese bilateral del fuego y la dejación de las armas de las Farc, una subcomisión de mujeres ha trabajado desde septiembre del 2014 en los temas que deben incorporarse a los acuerdos de paz para que, a la hora de implementarlos, las mujeres tengan el mismo peso que los hombres…¿Para qué ha servido esta subcomisión? Para garantizar que en todos los acuerdos de La Habana haya un enfoque de género. Esto quiere decir que en todos los puntos de la agenda teníamos la tarea de observar cuáles eran las brechas que debían superarse para incluir los problemas de las mujeres. Primero, porque en el conflicto armado las mujeres han sufrido de manera desproporcionada como víctimas. Segundo, porque somos el 51 por ciento de la población colombiana. Y tercero, porque en las Farc más del 35 por ciento son mujeres”.

•   Colombian Women, LGBT Victims Stand to Get Equal ‘Peace Rights’
Yahoo News, July 24, 2016
“Under the agreement in principle, gender discrimination is included in the final peace deal. The partial draft was presented by UN Women Executive Director Phumzile Mlambo-Ngcuka and the top UN envoy for sex abuse in conflict, Zainab Bangura… Under terms of the peace deal, which would end Latin America’s last civil war, women and members of the lesbian, gay, bisexual and transgender communities (LGBT) are to be encouraged to take part in politics, may receive land to farm, or receive compensation to stop growing drug crops, among other benefits. Under the deal, perpetrators of sex crimes against women are not eligible for amnesty, according to Maria Paulina Riveros, the government’s envoy on gender issues at the Havana-hosted peace talks.”

Gobierno y FARC anuncian la política de género que marcará el posconflicto
Semana, 24 de julio de 2016
“Empiezan a encajar los cabos sueltos que había dejado la negociación de paz entre el Gobierno y las FARC. La ‘Subcomisión de Género’, que venía trabajando desde el 2014, entregó este domingo el acuerdo que creará las condiciones para que mujeres y personas con identidad sexual diversa accedan con las mismas oportunidades a los beneficios de vivir en un país sin conflicto….Se acordó, entre otras cosas, que los delitos en los que las mujeres se han visto afectadas como el acceso carnal violento, el desplazamiento forzado y el reclutamiento de menores ‘no serán amnistiables’. Dentro del punto de víctimas, cuarto de la agenda, también se pactó la creación de un grupo de trabajo que en el marco de la Comisión de la verdad que evidencie las diferentes formas en las que el conflicto las afectó”.

•   “La antorcha de la reconciliación reposará en manos de las mujeres”: Humberto de la Calle
El Espectador, 24 de julio de 2016
“Al señalar que el enfoque de género es una necesidad que garantizará en buena medida la construcción de una paz estable y duradera, el jefe negociador del Gobierno, Humberto de la Calle Lombana, celebró este nuevo avance en las negociaciones de paz con las Farc y explicó que este tema no solo se trata de participación y espacios para las mujeres, pues el acuerdo también pone el foco sobre la población LGBTI, lo que muestra un gran respeto por la diferencia”.

•  UN Praises Colombia and FARC’s Agreement on Women
BBC News, July 25, 2016
“The accord includes promises of equal access for women in rural areas to land, ownership rights and credit to buy land. The agreement also promotes and protects female participation in organisations set up to investigate sexual violence, and addresses how victims should be compensated. The Colombian government has also promised it will guarantee the security of female FARC soldiers – believed to be about 30% of an estimated 7,000 FARC fighters.”

•  Colombia’s Prosecution Claims Evidence of Hundreds of FARC Sex Crimes
Stephen Gill, Colombia Reports, July 26, 2016
“Colombia’s prosecution on Monday presented an ‘arsenal of evidence’ relating to crimes of rape, forced sterilization and abortion allegedly committed by left-wing FARC rebels…The investigation by the prosecution determined that forced sterilization is the main sexual crime committed by the FARC, the state recording that in 43% of the cases registered, a total of 232 were minors. This was followed by child rape at 42% and forced abortion (14%)…The report comes at a time when the government and the FARC have just reached a landmark agreement that will address the issue of gender and provide equal social rights for women and LGBT victims. Significantly under the deal, perpetrators of sex crimes against women are not eligible for amnesty, according to Maria Paulina Riveros, the government’s envoy on gender issues at the Havana-hosted peace talks.”

The Peace Process with the FARC: The Plebiscite

•   Colombia’s Constitutional Court Approves Plebiscite for Peace Talks
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 19, 2016
Colombia’s constitutional court on Monday approved a plebiscite in which the Colombian people can vote for or against a peace deal with leftist FARC rebels…The court also approved Santos’ proposed threshold of 13%, increasing chances that the Colombian people will ratify the deal that is currently being finalized… The court included another clause in the ruling that benefits Santos’ peace aspirations; a Plan B in case the people turn down the deal. While the outcome of the plebiscite is binding for the president, the court allowed Congress to ignore a possibly negative outcome.

•   Colombia Constitutional Court Approves Plebiscite on Peace Deal
teleSUR, July 18, 2016
“Although the FARC argued that the final peace deal should be seen as an extension of the constitution and protected as such, the Santos government and Congress voted for a plebiscite. Santos welcomed the court’s decision at a press conference Monday night, encouraging the population to approve the peace agreement, explaining that he will formally issue the call for the plebiscite ‘when everything is agreed upon.’ The FARC proposed a national constituent assembly instead, which would work to reach agreement on topics that were not resolved at the negotiating table, and would be designed to guarantee the participation of groups that have been historically marginalized in Colombia, such as campesinos, Afro-Colombians, Indigenous peoples and women.”

•   Corte Constitucional le da la bendición al plebiscito por la paz
Semana, 18 de julio de 2016
“Como lo auguraban los medios de comunicación, los magistrados de la Corte Constitucional le dieron su aprobación a la realización de un plebiscito en el cual los sufragantes decidirán si aceptan o no que los casi 60 años de guerra que ha librado el país en su historia reciente tengan su punto final a través de un acuerdo de paz entre las FARC y el Estado…Según ellos, el Gobierno podría seguir adelante con las negociaciones, aun cuando perdiese la batalla electoral. Eso sin contar lo afrentoso que, según ellos, era reducir el umbral electoral del 50 al 13 % del total de las personas legalmente habilitadas para votar”.

•   Esto fue lo que decidió la Corte sobre el plebiscito
Juan Esteban Lewin, La Silla Vacía, 19 de julio de 2016
“Hoy, como era esperado, la Corte Constitucional le dio vía libre al plebiscito para refrendar un Acuerdo Final entre el Gobierno y las Farc. Al hacerlo, aclaró varias preguntas que muestran que el Gobierno obtuvo casi todo lo que quería”. Lean las principales dudas que aclaró María Victoria Calle Correa, Presidenta de la Corte Constitucional.

•   El escenario de la votación del plebiscito en la Corte Constitucional
El Tiempo, 18 de julio de 2016
“En una sala extraordinaria, la Corte Constitucional podría resolver este lunes uno de los temas claves para el proceso de paz: la suerte del plebiscito que le daría respaldo popular a las negociaciones con las Farc. Aunque legalmente el alto Tribunal tiene plazo hasta el 22 de septiembre para pronunciarse sobre el tema, fuentes cercanas a la Corte señalaron que existe el consenso para que la decisión se dé a conocer antes del miércoles, cuando se instalan las sesiones ordinarias del Congreso…La decisión es trascendental no solo porque lo que diga la Corte permitirá establecer el mecanismo para definir si las negociaciones cuentan o no con el apoyo de los colombianos, sino que además ese fallo, según anunciaron el Gobierno y las Farc, será plenamente acatado por las partes.”

•   Plebiscito para refrendar acuerdos de paz costará $350.000 millones: Registraduría
Noticias RCN, 19 de julio de 2016
“El plebiscito para avalar los acuerdos con las Farc tendrá un costo de $350.000 millones y su preparación por parte de las autoridades electorales tomará entre seis y siete semanas, informó este martes el registrador nacional, Juan Carlos Galindo, después de que en la noche del lunes los magistrados de la Corte Constitucional dieran el aval a este mecanimo para refrendar los acuerdos con las Farc. Galindo también informó que no habrá inscripción de cédulas, y dijo que los colombianos residentes en el exterior también podrán votar en esta ocasión”.

The Peace Process with the FARC

•   Colombia Celebrates Independence, but No Peace
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 20, 2016
“Colombia celebrates its Independence Day on Wednesday. However, it can not yet celebrate a peace deal with its largest rebel group, the FARC, as negotiators missed the July 20 deadline. The guerrillas and the government closed a historic bilateral ceasefire on June 23 and began working on the final details of a peace agreement that’s been in the works since 2011. However, for the third time since the talks formally began in 2012 Santos set an unrealistic deadline, meaning the promised celebration of peace will have to wait until after Independence Day.”

•   “La firma del acuerdo final debería ser en la segunda mitad de agosto”: Rafael Pardo
Noticias RCN, 15 de julio de 2016
“El Gobierno espera sellar la paz con las Farc en la segunda mitad de agosto y celebrar el mes siguiente el plebiscito para refrendar el acuerdo, dijo este viernes en Washington el ministro para el posconflicto, Rafael Pardo. ‘La firma del acuerdo final debería ser -la fecha no está definida- en la segunda mitad de agosto; en los próximos 30 días tendremos un acuerdo final’, dijo Pardo durante un panel en el Wilson Center, un centro de análisis en la capital estadounidense”.

•   The Guardian View on Colombia: Peace Beckons
The Guardian, July 20, 2016
“Peace has been possible because of, not in spite of, the involvement of victims. While some have chosen to forgive, the country is determined not to forget: its National Centre for Historical Memory stresses the importance of recording the truth in the search for reconciliation and a sustainable peace. Colombia’s vocal women’s movement has also been involved in shaping the deal, and experts say it may be the first time LGBTI rights have been part of peace negotiations.”

•   5 Things to Know About Colombia’s Land Restitution
Elizabeth Dickinson, Devex, July 26, 2016
“1. Economic opportunity is the key to voluntary returns.
2. International support is vital — in unexpected places.
3. Private sector is a vital partner.
4. Land titles are a way to fortify state institutions.
5. Colombia’s restituted, rural population will be ‘banked.’”

Post-Accord and Peace-Building Challenges

•   Colombia’s Peace Talks Plebiscite Given Green Light: What Happens Next?
Stephen Gill, Colombia Reports, July 19, 2016
“Former president and now opposition Senator Alvaro Uribe who had advocated a ‘no’ vote has recently been promoting abstention in the hope that a low turnout could halt the execution of a peace accord with the leftist rebels.The coming months will see both sides launch their respective campaigns to sway public opinion either way with the Constitutional Court laying down specific guidelines as to how preparations for the vote should be conducted.”

•   Colombia: The Embattled Road to Peace
Estefania Ospina, Oxford University Press Blog, July 20, 2016
“Even with a peace treaty on the horizon, the country is still at odds, wondering if it will ever truly find peace, and at the same time torn by the notion of exonerating these militants who have caused such damage and destruction as a whole; the guerrillas, in turn, are faced with the obligation of integrating back into civilian life, surrendering their weapons, and many incorporating a life they have never known, but have only been exposed to war.”

•   Colombia’s Epic War Is Ending. Now Comes the Hard Part
Kejal Vyas, The Wall Street Journal, July 22, 2016
“In peace, the group’s supreme leaders—some of them communists schooled in the old Soviet Bloc—will lead a new political party. But the grunts who for years skirmished with antiguerrilla troops fear the prospect of disarming and reintegrating into mainstream society, dozens of rebels told The Wall Street Journal during a recent week of discussions in their jungle camp here in this country’s southeast. Many of the rebels, gangly 20-somethings who have never been to a city or studied anything beyond combat tactics and Leninist doctrine, said they were distrustful of the peace process. Some warned they would go rogue if the transition didn’t work for them—not an idle threat in a country where other disbanded insurgent groups morphed into drug gangs.”

•   Can Colombia Reintegrate the Farc?
BBC World Service, July 26, 2016
“After more than 50 years of armed conflict that has left 200,000 dead and millions displaced, Colombia is on the brink of peace. A final deal between the government and the Farc guerrilla movement is expected to be signed soon. Thousands of armed fighters will then lay down their weapons in preparation for reintegration into a society from which they have been estranged for years. But the process will not be easy – for the Farc’s fighters, or for the rest of Colombian society.” Listen to the MP3 from BBC.

•   New Order: New Police Code
Laura Sharkey, The Bogota Post, July 23, 2016
“Colombia’s 1971 police code has been heavily criticised for being outdated, unreflective of current criminal trends and erratically enforced. However, while few dispute the necessity of reform, the content of the new code has sparked criticism from across the political spectrum. Opponents feel the reforms are too susceptible to abuse, and that policing should be preventative, not invasive. Alirio Uribe Muñoz, representative of the leftist Polo Democrático Alternativo and a representative of the Chamber of Deputies, even went as far as to say his party would go to the Constitutional Court because it considers that the new code restricts citizens’ rights and gives excessive power to the police.”

•   Premature FARC Demobilization in North Colombia Causing Power Vacuum: Governor
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 27, 2016
“The unexpected and premature demobilization of FARC guerrillas in northwest Colombia has surprised local authorities who are still preparing to assume control in the area and prevent a power vacuum, according to the local governor. According to Antioquia governor Luis Perez, members of the FARC’s 18th Front have left their stronghold in the township of La Granja and are moving towards Santa Lucia, the township where the United Nations is setting up a concentration camp where guerrillas will demobilize and disarm… With the FARC gone and the military still waiting for permission to enter the area ‘La Granja practically is left without authority,’ said Perez.”

•   FARC Rebels Pulling Out of Northern Colombia?
Mimi Yagoub, InSight Crime, July 28, 2016
“A source in the Ituango area told InSight Crime that while a group of FARC fighters left La Granja and Santa Rita area last week, they had merely gone to receive FARC peace delegate Félix Antonio Muñoz, alias “Pastor Alape,” who was visiting Santa Lucía from the peace talks in Cuba. Most of those fighters have since returned, the source said…The guerrilla group’s historic influence in the Nudo del Paramillo is so strong that it will be difficult for other groups to set up shop there even after the FARC demobilizes. The task of maintaining law and order will fall to state forces — something Colombia’s military has acknowledged as one of its main “post conflict” challenges. It is yet to be seen if police and other civilian authorities will be able to move in to fill the void.”

•   En Villarrica no quieren que las Farc regrese
Juanita Vélez, La Silla Vacía, 18 de julio de 2016
“A Villarrica hace rato que no llegan los periódicos. En este pueblo al oriente del Tolima la gente se entera de cualquier cosa por redes sociales o televisión. Y fue viendo la última hora de Caracol que varios campesinos supieron que su pueblo quedó entre los 23 municipios donde habrá zonas de concentración para que las Farc se desarme. Una noticia de hace quince días que los villariquenses no terminan de entender. En este municipio clavado en la falda occidental del páramo de Sumapaz, la guerra está lejos de ser un recuerdo. Es una realidad que los campesinos se encuentran todos los días cuando bajan de sus veredas a la plaza central y ven en una esquina las ruinas del edificio de la Caja Agraria, que la guerrilla voló en la toma de 1999 y que nadie se ha atrevido a quitar casi veinte años después. O la casita de al lado, donde quedaba el san andresito y que también está comida por la maleza. Nadie ha olvidado aquí”.

U.S. & International Support for Peace

•   Colombia Can Celebrate ‘Significant Progress’ towards Peace: Kerry
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 21, 2016
“US Secretary of State John Kerry congratulated Colombia on its 206th anniversary Wednesday and said its people ‘can celebrate significant progress in your quest for a just and lasting peace.’ Kerry referred to ongoing peace talks with the country’s largest and longest-living rebel group, the FARC, which is expected to be weeks away from signing peace with the Santos administration.”

•   CAF Grants a $450 Million USD Development Loan To Colombia
Jared Wade, Finance Colombia, July 22, 2016
“The Development Bank of Latin America, also known as a Corporación Andina de Fomento (CAF), has granted a $450 million USD loan to Colombia to support its post-conflict transition as the nation’s peace process with the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC) enters its final stages. The funds, which will be managed by both the Ministry of Finance and Public Credit and the National Planning Department (DNP), are intended to promote sustainable urban development and improve the nation’s public transportation, according to the Caracas, Venezuela-based bank.”

The Peace Process with the ELN

•  Colombia Appoints Ex-ELN Members to Mediate Resumption of Peace Talks
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 27, 2016
“Colombia’s government appointed two prominent former members of the ELN mediators in an attempt to unlatch peace talks with the country’s second largest rebel group. According to newspaper El Tiempo, the government has appointed the ELN’s former ‘foreign minister,’ Gerardo Bermudez and the recently arrested Carlos Velandia as mediators with the group.”

•  Gobierno nombra gestores de paz para la negociación con el Eln
El Tiempo, 26 de julio de 2016
“Gerardo Bermúdez Sánchez, conocido como ‘Francisco Galán’, y Carlos Velandia Jagua, también conocido como ‘Felipe Torres’, asumirán en los próximos días sus labores como gestores de paz por designación del Gobierno…Ante los obstáculos para iniciar una negociación formal con el ELN, se ha venido hablando que estos dos hombres cumplirían un rol fundamental para destrabar las conversaciones”.

•   “ELN está listo para iniciar de inmediato diálogo con gobierno”: Alias Gabino
Noticias RCN, 25 de julio de 2016
“‘Reiteramos que estamos listos para cumplir lo acordado e iniciar de inmediato, la ronda de conversaciones, que acordamos desarrollar en Quito’, dijo alias Gabino, primer comandante de ese grupo, en una carta divulgada en las redes sociales de la organización. Gabino afirmó que el Ejecutivo ‘mantiene congelado’ el inicio de los diálogos como parte de una ‘táctica’ para dividir los dos procesos que lleva a cabo con ambos grupos. Además dijo que los diálogos con su organización no han empezado porque el gobierno teme que el inicio de las negociaciones podría ’empañar’ la campaña del plebiscito para refrendar los acuerdos pactados con las Farc”.

•  ELN condicionó inicio de diálogos de paz a la participación de la sociedad civil
El Espectador, 18 de julio de 2016
“Tres líderes de la guerrilla del Ejército de Liberación Nacional (ELN), entre ellos su máximo dirigente, Nicolás Rodríguez Bautista, alias ‘Gabino’, reiteraron este lunes su compromiso de iniciar un proceso de paz con el Gobierno colombiano. En una entrevista con la emisora virtual Ranpal, vinculada a esa guerrilla, con motivo del 52 aniversario de la fundación del ELN, ‘Gabino’ aseguró que respeta el proceso de paz que mantiene el Gobierno con las Farc desde hace más de tres años y que está en su recta final, pero pidió tener uno ‘diferente’”.

•  Por una paz Completa: ¡Negociaciones y cese bilateral del fuego con el ELN ya!
La Coordinacion Colombia-Europa-Estados Unidos, 26 de julio de 2016
“Mientras las conversaciones con las FARC se encuentran en su fase definitiva y se vislumbra la firma de un acuerdo final, las negociaciones con el ELN están congeladas y sin perspectiva de avance hacia la fase pública. Dicha situación genera incertidumbre en la sociedad en general y en el movimiento social y de derechos humanos en particular. Para lograr poner fin al largo conflicto armado y avanzar de manera firme en una Paz estable y duradera es imperativo cesar definitivamente las hostilidades con todos los grupos insurgentes”.

•   En conmemoración de sus 52 años, el Comando Central del ELN habló sobre el proceso de paz
El Espectador, 17 de julio de 2016
“El pasado sábado, a través de la Radio Nacional Patria Libre, emisora radial del ELN, el Comando Central de esta guerrilla, conformado por el primer comandante, Nicolás Rodríguez Bautista, alias Gabino; y los comandantes Israel Ramírez Pineda, alias Pablo Beltrán, y Pablo Marín, alias Pablito; concedieron una entrevista que giró alrededor de los diálogos de paz entre el Gobierno y el grupo armado ilegal… Según los comandantes en jefe de la guerrilla, no se puede decir que se acaba la guerra con un proceso de paz. Los líderes del ELN  afirman que los movimientos sociales no van a permitir que los diálogos se lleven a cabo sin la intervención directa de la sociedad y fueron críticos con el accionar de las fuerzas que controlan el orden público durante el paro armado que vive el país. Las represiones contra la protesta son mal vistas por los jefes del grupo armado quienes afirman que el Estado siempre ha negado el bienestar social al pueblo”.

•   4 ELN Rebels Killed amid Intensified Offensive by Colombia’s Military
Stephen Gill, Colombia Reports, July 20, 2016
“Four members of Colombia’s second largest far-left guerrilla group the ELN were killed in combat in the southwest of the country, according to the military. The incident occurred in the rural zone of Timbiqui where the Army, Navy, Airforce and Police are conducting a joint operation against the ELN who are said to be terrorizing merchants and residents in the area. The Colombian military confirmed that the operation ‘was planned and carried out as a result of intelligence work’ which reflects the intensified nature of the fighting between the two sides in recent weeks.”

•   ELN tenía planeado atentado terrorista en Norte de Santander
El Espectador, 24 de julio de 2016
“Durante un operativo militar desarrollado en el municipio de Hacarí, Norte de Santander, las tropas de la Trigésima Brigada de la Fuerza de Tarea Vulcano del Ejército hallaron artefactos explosivos que iban a ser usados por el ELN para un evidente atentado terrorista en el departamento… A través de un comunicado, el Ejército lamentó estas actuaciones de la guerrilla que no conducen hacia un camino de paz, ahora que se está a la espera de un inicio de diálogos formales con el Gobierno para poner fin al conflicto, pero que se ha visto obstaculizado por este tipo de acciones terroristas contra la población”.

The Paramilitary Threat, Organized Crime & Drug Trafficking

•   Court Ruling Stirs Controversy Over Colombia’s ‘Para-Economy’
Dan Alder and Michael Lohmuller, InSight Crime, July 18, 2016
“A recent ruling by Colombia’s Justice and Peace Court that mentioned Postobón called for employees of the iconic soft drink company to be investigated for possible past collaboration with a paramilitary group but did not explicitly implicate the company itself, court documents show. Several media outlets, including InSight Crime, initially reported that the July 11 ruling asked Colombia’s Attorney General’s Office to provide details on the state of investigations into the alleged financing of paramilitaries by Postobón. VerdadAbierta has since pointed out, and InSight Crime has confirmed, that the ruling does not clearly implicate the company, although a dissenting judge did write that it ‘insinuated that Postobón could have contributed money to the illegal group…’ The apparent disagreement among judges about whether or not to even mention Postobón in the Quintero Coronel verdict is an indication of open wounds in the Colombian psyche that the paramilitary demobilization process has failed to heal.”

•   Can Colombia Finally Eradicate Its Criminal Violence?
Adam Isacson, Democracy, July 18, 2016
“Without the ‘guerrilla’ label, Colombia will find itself confronting a citizen security challenge familiar to Mexico or Central America: hyper-violent groups, regionally but not nationally dominant, seeking to corrupt local state institutions rather than supplant them, and dominating all aspects of everyday life in the areas they control. In these regions, citizens can forget about having safe neighborhoods, a free press, a vibrant civil society, or full exercise of democratic rights…An effective post-accord security strategy would recognize that most roads run through the judicial system. Allowed to do their jobs, honest judges, prosecutors, and investigators can shatter links between government and organized crime.”

•   Top Colombia Counter-Narcotics Official Sentenced for Drug Trafficking
Jamie Shenk, Colombia Reports, July 22, 2016
“While a top Colombian anti-narcotics official racked up accolades for putting narcos behind bars, he secretly built his own drug trafficking network. Now, he will pay the price, 16 years to be exact. Police Colonel Nestor Enrique Maestre was sentenced Thursday to 16 years in prison for his role in coordinating shipments for a transnational drug-trafficking organization with connections in Colombia, Germany, and the Netherlands.”

•   Huge Cocaine Lab Bust Reveals Colombia’s Challenges for Peace
Mimi Yagoub, InSight Crime, July 27, 2016
Colombia’s seizure of a huge cocaine production complex is a clear sign that the drug trade is as strong as ever in the country’s far south, a lucrative crime hub that could pose a series of threats to the imminent “post conflict” era. Authorities have destroyed 27 structures dedicated to the production of coca base and cocaine in Colombia’s remote southern region of Putumayo, according to a police press release.”

•   En un comunicado, el ‘Clan del Golfo’ dice que “respetarán” zonas veredales
Estefanía Carvajal Restrepo, El Colombiano, 17 de julio de 2016
“El ‘Clan del Golfo’, la banda criminal más grande de Colombia según la Fiscalía, difundió el viernes pasado un comunicado en el que aseguran que respetarán las 23 zonas veredales transitorias de normalización y los ocho campamentos donde las Farc entregará las armas, si se llega a firmar el Acuerdo Final entre esta guerrilla y el Gobierno… Hoy, el ‘Clan del Golfo’ tiene cerca de 2.550 integrantes y opera en 17 de los 32 departamentos de Colombia, donde controlan las rutas del narcotráfico. Son considerados, además, una amenaza latente para el acuerdo de paz que está a punto de firmarse en La Habana. Será por eso que en el comunicado el ‘Clan del Golfo’ dice que las Farc ‘y el Estado Colombiano pueden tener la seguridad de que nuestro estamento social, político y militar será un observador neutral, pero no indiferente, del proceso que se adelante en los sitios de la geografía nacional anunciados’”.

Afro-Colombian & Indigenous Rights

•   Afro-Colombian Population, the Hardest Hit by the War
Sandra Lopez, Latinamerican Press, July 18, 2016
“Recent research by the National Planning Department (DNP) revealed that 75 percent of the population of African descent in Colombia earns salaries that are lower than the legal minimum of 800,000 pesos, equivalent to about US$276, and their life expectancy is 20 percent below the national average, which was 76 years in 2014. Also, approximately 85 percent of the afro-descendant population lives in poverty conditions; they are marginalized, without access to basic public services and experience a minimum quality of life. The DNP points out that the quality of secondary education received by the Afro-Colombian community youth is 40 percent lower than the national average. In the departments of the Pacific region, with predominantly Afro-Colombian population, out of 100 young people who finish secondary school, only two go on to enter higher education. But if there is something that has hit hard this community has been the armed conflict that has now lasted more than 50 years and is about to come to an end with the forthcoming signature of a peace agreement between the government and the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC), announced this past June 23 in Havana, where the negotiations have been taking place since November 2012.”

•   Población afrocolombiana, la más golpeada por la guerra
Sandra Lopez, Noticias Aliadas, 18 de julio de 2016
“Investigaciones recientes de la Dirección Nacional de Planeación (DNP) revelan que el 75% de la población afro del país recibe salarios inferiores al mínimo legal de 800,000 pesos, equivalente a unos US$276, y su esperanza de vida se ubica en un 20% por debajo del promedio nacional, que en el 2014 estaba en 76 años. Asimismo, aproximadamente el 85% de la población afrodescendiente vive en condiciones de pobreza, marginalidad, sin acceso a todos los servicios públicos básicos, con mínima calidad de vida. La DNP señala que la calidad de la educación secundaria que recibe la juventud afrocolombiana es inferior en un 40% comparada con el promedio nacional. En los departamentos de la zona Pacífico, de predominante población afrocolombiana, de cada 100 jóvenes que terminan la secundaria, sólo dos ingresan a la educación superior. Pero si hay algo que ha golpeado a esta comunidad ha sido el conflicto armado que cumple más de 50 años y que llegará a su fin con la inminente firma del acuerdo de paz entre el gobierno y las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), anunciada el 23 de junio en La Habana, donde se llevan a cabo las negociaciones desde noviembre del 2012”.

•   “We Own These Territories. Ecopetrol Has To Go.”
Andrew E. Miller, Amazon Watch, July 20, 2016
“As of early this morning, the Indigenous Guard of Colombia’s U’wa people have begun a nonviolent occupation of a gas extraction well within their territory. This move – which puts their people at risk of violent repression from the Colombian security forces – is an expression of their deep frustration over years of dialogue with the government. Government officials sign agreements as a means of pacifying the U’wa, and then little or no progress is made in the following months or even years. This pattern of unfulfilled commitments sparked a nationwide mobilization last month under the banner of the National Minga… But when the Minga ended and most of the other protests demobilized, the U’wa held firm. Since then, they have held two meetings with government officials, including a high-level meeting with various ministers and the president of Ecopetrol.”

•   Los u’was no quieren a Ecopetrol en sus territorios ancestrales
Germán Gómez Polo, El Espectador, 18 de julio de 2016
“En 1999, a través de la resolución no. 056 del 6 de agosto, la junta directiva del Instituto Colombiano para la Reforma Agraria (Incora) aprobó la ampliación del resguardo unido U’wa. En el documento se condensa, entre otras cosas, el acuerdo al que llegaron los indígenas de esa comunidad con el Ministerio de Ambiente el 19 de julio de ese mismo año… Hoy, el proceso de adquisición de predios dentro del proyecto de saneamiento del territorio aún no ha terminado por varios factores, como la falta de recursos para comprar y la dependencia de la voluntad de que quienes allí viven quieran vender. No obstante, los indígenas u’was siguen presionando para que se cumpla lo acordado y han incluido algunas nuevas pretensiones, lo que ha conllevado a que desde hace más de un mes tengan bloqueada, o como ellos dicen, hicieran control territorial, la entrada de trabajadores de la planta de gas de Gibraltar, en el municipio de Toledo (Norte de Santander)”.

•   Comunidad u’wa se toma la planta de gas de Gibraltar
El Espectador, 20 de julio de 2016
“En un comunicado, la petrolera informó que a las 5:45 de la mañana de este miércoles, los indígenas ingresaron a las instalaciones de la planta de gas de Gibraltar e hicieron apagar el generador. De acuerdo a la empresa, la comunidad u’wa ha reunido a 14 trabajadores en el casino con la intención de sacarlos de la planta, para lo que que se espera a la Personería del municipio de Cubará. ‘Todo esto bajo la mirada del Ejército’, señala el comunicado. Por su parte, Bladimir Moreno, presidente de Aso U’wa, señala que ‘el Gobierno ha seguido dilatando las reuniones y nosotros seguiremos haciendo el control territorial. Hoy, estamos en la planta esperando que los representantes del Gobierno vengan con todo el poder de decisión para cumplir los acuerdos’”.

•   El poder de las razas
Revista Semana y USAID
“Una colección de historias, videos, fotos y más que muestra los líderes más visibles del movimiento afro, las influencias industriales que ponen en riesgo el territorio de estas comunidades, y resalta la necesidad de tener consulta previa en las decisiones que afectan sus territorios. Además, la revista reitera que una paz verdadera tendrían incorporar las opiniones de los líderes afros: “Muchas de estas comunidades han tenido valiosas experiencias de resistencia civil, de autogestión y de pacifismo. Es el momento de expandir sus valores, su cultura e instituciones al resto de la sociedad”.

•   El infierno de una líder que denunció una casa de pique
El Espectador, 21 de julio de 2016
“Era la mañana del 18 de febrero de 2014 cuando unos gritos de horror la alertaron. Los alaridos, provenientes de la casa ubicada frente a la suya, provenían de las torturas que sufrían tres pescadores del barrio La Playita, que luego fueron descuartizados. A pesar de que Valenzuela no conocía la identidad de esas personas, no dudó un instante en dirigirse ante las autoridades y denunciar la macabra escena. A partir de ahí, las bandas criminales no han parado de amenazar y atentar contra la líder afro y sus seres queridos”.

Labor Rights

•   Five Reasons Colombia Is Violating Its Trade Agreement with the U.S.
Brian Finnegan, AFL-CIO, July 18, 2016
“On July 15, the U.S. government accepted a complaint saying that Colombia is failing working families in violation of its commitments in the U.S.–Colombia Trade Agreement.” Finnegan provides five reasons why Colombia is failing to enforce the terms of the Labor Action Plan of the U.S.-Colombia Trade Agreement, including, “in violation of their own laws and commitments in the trade agreement, employers consistently refuse to bargain. Only about 0.5% of Colombian workers (100,000 of the country’s 22 million workers) have a collective bargaining agreement.”

•   The Trans-Pacific Partnership & Human Rights in Latin America
Lisa Haugaard, Latin America Working Group, July 14, 2016
“The Labor Action Plan does cover many of the right issues, and has had some impact, for example in creating institutions to protect labor rights and in reducing the still extremely serious problem of anti-union violence and impunity for such attacks.  But this violence remains a serious obstacle to freedom of association in Colombia.”

•   US Issues Security Warning over Colombia Truckers Strike
Jamie Shenk, Colombia Reports, July 18, 2016
“The United States issued a security warning for Colombia where an ongoing truckers strike has raised tensions across the South American country. The alert urged US citizens on Friday to avoid areas where demonstrations are taking place. ‘Even demonstrations intended to be peaceful can turn confrontational and escalate into violence,’ the State Department message warned. The alert also cited a recent trucker’s union’s announcement of a plan to block all roads entering and leaving Bogota as a cause for concern.”

•   Colombia Reaches Deal with Truckers to Lift 45-Day Strike
Reuters, July 23, 2016
“Colombia’s government and truckers unions reached a deal on Friday to lift a 45-day strike that has snarled coffee exports and pushed up already-high inflation as foodstuff were blocked from moving around the Andean country. The two sides reached agreement on cargo prices and the gradual removal of old vehicles, ending the longest and most costly strike in Colombian history, but failed to agree on toll road and fuel costs.”

•   Huella encontrada en granada que mató a joven en Duitama sería de agente del Esmad
El Espectador, July 18, 2016
“Pasada una semana luego de la muerte de Luis Orlando Saiz, quien perdió la vida durante las manifestaciones del paro camionero en Duitama (Boyacá), las autoridades aún tratan de establecer las circunstancias y los hechos que rodearon su fallecimiento. Este lunes se conoció que en la granada de gas que provocó su muerte habrían sido encontradas huellas de un uniformado del Esmad de la Policía”.

•   El paro que ganó el Gobierno
Juanita Velez, La Silla Vacía, July 24, 2016
“ El paro al que más le temía Santos lo terminó ganando: de las dos grandes exigencias de los camioneros, el Gobierno logró que no se implementaran los precios regulados y que se acordara el final en el mediano plazo del sistema de cupo. Además de eso, La Silla revisó los 26 puntos del acuerdo firmado el jueves y encontró que los camioneros solo ganaron en cinco. En los demás, el Gobierno logró lo que quería, y en tres de ellos a pesar de que los camioneros querían algo distinto. Eso revela un cambio de estrategia del Gobierno, que esta vez decidió jugarle más duro a desbaratar el paro por fuera de la mesa.”

•   Tropel sangriento: ¿Qué hacer con el Esmad?
Semana, 24 de julio de 2016
“En total, según cifras presentadas el año pasado por el representante a la Cámara Alirio Uribe, tomadas del Banco de Datos del Cinep, hasta 2014 se le atribuían al Esmad 137 personas heridas y 13 muertes. Los periodistas tampoco se escapan. Según la Fundación para la Libertad de Prensa, entre 2004 y 2016 el Esmad había cometido 52 agresiones contra comunicadores mientras realizaban su trabajo, generalmente cubriendo las protestas. Sin embargo, los más afectados por la violencia son los propios policías. Cinco agentes han muerto en refriegas con manifestantes, tres de ellos por armas de fuego”.

Health & the Environment

•   Right To Health, Colombia And US Congress
Todd Howland, The World Post, July 23, 2016
“Recent memos allegedly leaked from the Colombian Embassy in Washington describe intense pressure by the pharmaceutical industry and its Congressional allies to discourage Colombia’s efforts to half the local price of Novartis’ Gleevec, one of the leading medications used to treat Chronic Myelogenous Leukemia (CML). As a US citizen, as the Representative of the UN High Commissioner for Human Rights in Colombia since 2012, and as a person with CML, I believe that if US citizens and members of Congress know what I know about Colombia — and about CML — they would see that these strong-arm tactics cruelly threaten human lives, and also undermine our own economic and security interests at a critical time for Colombia.”

•   Colombia Says Zika Epidemic Is Over
Adriaan Alsema, Colombia Reports, July 25, 2016
“Colombia’s health ministry said Monday that the Zika epidemic that affected almost 100,000 in the country is over. The mosquito-borne disease entered Colombia in September last year and generated major concerns about its links to deformations of unborn children. However, following a major offensive to curb the spreading of the disease and the vaccination of thousands, the health ministry said that the virus is now under control.”

•  Minsalud declara “cerrada” epidemia de zika en Colombia
El Heraldo, 26 de julio de 2016
“El Ministerio de Salud y Protección Social declaró ayer en una rueda prensa  el cierre de la epidemia de zika que llegó a Colombia en 2015 y durante la cual se reportaron 99.721 casos, de los cuales 8.826 fueron confirmados por laboratorio y 90.895 por sospecha clínica…Según el Ministerio, después de revisar las cifras, que han venido disminuyendo a alrededor de 600 casos semanales, se tomó la decisión de declarar el cierre de la epidemia de esta enfermedad, pero aclaró que se van a seguir presentando casos de zika en todo el país”.

•  Six Colombian Wetlands of Global Importance
Héctor Herrera, AIDA, July 19, 2016
“Colombia’s environmental heritage includes six Wetlands of International Importance listed under the Ramsar Convention, a treaty that protects these environments. Their listing indicates their value not only for Colombia, but also for humanity. Where are they? Why are they important? What dangers do they face?”

•   Colombia Investigates Malnutrition Deaths of 51 Indigenous Kids
teleSUR, July 27, 2016
“Malnutrition is a serious problem in Colombia, especially affecting Indigenous and Afro-Colombian children because of a lack of access to health services. Colombia’s Health Ministry opened an investigation over the alleged death of 51 Indigenous children due to malnutrition since the beginning of 2016 in the town of Bojaya, in the Choco province. The move comes one day after Senator Sofia Gaviria denounced the humanitarian situation in the Indigenous community in a plenary session. She said that 51 children and 11 adults died from preventable diseases such as malaria, diarrhea, vomiting, among others, due to serious malnutrition.”

 *The Colombia News Brief is a selection of relevant news articles, all of which do not necessarily reflect the viewpoint of the Latin America Working Group.