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Colombia News Brief for March 6-15, 2018

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Welcome to LAWG’s Colombia News Brief, a compilation of the last week’s top articles and reports on issues of peace, justice, human rights, and more in Colombia
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President Santos casts his vote during the legislative elections. Source: TRT World

 

Peace Accord Implementation

InSight Crime, March 14, 2018 
“Instead, throughout 2017 the vacuum of criminal control was filled by new actors like the Urabeños and the National Liberation Army (Ejército de Liberación Nacional – ELN)…In addition, security forces have struggled with the emergence of an ex-FARC mafia, a phenomenon most clearly represented by the 1st and 7th Fronts that have strengthened and consolidated territorial control in southern Colombia…More than half of the zones where the substitution program was initiated experienced a significant increase in threats against and murders of community leaders supportive of the effort…Disputes over land ownership and state neglect of rural areas were at the root of the Colombian conflict. As such, rural development has been a key condition for guaranteeing lasting security.”
 
Christoph Harnisch, International Committee of the Red Cross, February 28, 2018
“The Colombian State has not been able to fill the power vacuum in these regions and needs to increase its presence through development opportunities and the provision of basic services…The search for missing people is still one of our main concerns. While the measures adopted in the Peace Agreement will no doubt help to speed up processes, they do not go far enough, given the tens of thousands of relatives awaiting answers…Another issue that must be addressed is the crisis in the prison system. We are concerned that certain hardliners are calling for harsher punishments, even for children, despite the fact that there is no evidence to suggest that such measures make people safer. Following the upcoming elections, the new government will have to commit to making concrete progress towards resolving this critical humanitarian situation.”
 
Tristan Clavel, InSight Crime, March 8, 2018 
“The report, published on February 26 by Colombian think tank Dejusticia, details 439 instances of ‘corporate complicity’ in human rights violations committed by paramilitary groups between 1970 and 2015…Links between economic actors and Colombia’s paramilitary groups go all the way back to the 1980s when local businessmen and foreign multinationals anxious to protect their businesses funneled money to paramilitary groups they perceived as a protective force against leftist guerrillas…Beyond helping with Colombia’s reconciliation efforts, holding these economic actors accountable for their acts via the truth commission would be an important win for the FARC peace process, particularly as the implementation of the peace agreement has hit some major road bumps.”
 
Camilo Mejia, World Politics Review, March 6, 2018 
“The benefits of the peace deal—most of all the FARC’s disarmament—have taken a back seat for much of the divided Colombian electorate, which remains more concerned about education, health care, employment and spiraling corruption. Adding to these concerns is the mass migration of Venezuelans pouring over the border. This crisis, combined with the conservatives’ narrative of the FARC and left-leaning politicians as wanting to turn Colombia into its faltering socialist neighbor, will undoubtedly sway votes…Many in Colombia aggressively oppose the FARC’s political participation because they have not forgotten or forgiven the guerrillas’ violent past. And they are especially incensed at the fact that the transitional court in charge of investigating FARC war crimes is not expected to begin hearings until after the elections.”
 

ELN

Jarrod Demir, Colombia Reports, March 14, 2018 
“Peace talks between Colombia’s government and ELN guerrillas are slowly restarting, but neither party has agreed to end hostilities until a new ceasefire is reached…The guerrillas have been insisting on peace talks and have also refused to refrain from attacking until a ‘new and improved’ ceasefire is agreed.”
 
EFE, March 13, 2018 
“The ELN’s action in observing a truce for Sunday’s nationwide legislative elections was the determining factor in his decision, the president said…The renewed talks will begin with efforts to secure a ‘broad and verifiable’ ceasefire to ensure that nobody else will die while the parties are negotiating, the president said..The renewed talks will begin with efforts to secure a ‘broad and verifiable’ ceasefire to ensure that nobody else will die while the parties are negotiating, the president said.”
 
El Tiempo, 8 de marzo de 2018 
“‘Las organizaciones, gremios y personas abajo firmantes, convencidas de que la paz es un derecho y un deber, saludamos todos los esfuerzos por lograr una salida negociada delconflicto armado…Pero los espacios para la negociación se han ido cerrando y es vital aprovechar los tiempos. El país urge un cese al fuego más prolongado que permita salvar vidas humanas…Obviamente, la reapertura de las negociaciones no puede llevarse a cabo sin un claro acuerdo entre las partes de garantizar un proceso de elecciones en total tranquilidad”.
 
TeleSur, March 6, 2018 
“The attack resulted in the deaths of 10 guerilla fighters, including Cachaco, the leader of the ELN in Antioquia’s lower Cauca region…The Ministry of Defense said the ELN camp was responsible for the displacement of hundreds of people in the lower Cauca region, and for attacks against electric towers in Cordoba…The bombing occurred three days before ELN’s unilateral ceasefire was set to come into effect…This is the army’s greatest blow to the ELN since peace negotiations were called off.”
 

2018 Elections

Juanita León, La Silla Vacía, 11 de marzo de 2018 
“Sin embargo, tras haberse dejado contar, Petro perdió el pulso frente a la derecha, que era el indicador de éxito que él mismo se había puesto, y ya hay un claro líder de la campaña que no es él, más allá de lo que digan las encuestas. Tampoco tiene cómo ganar en primera vuelta, cómo él se lo había prometido a sus huestes pues duplicar su votación en dos meses no es fácil. Y, por último, no es claro cómo pueda vencer a la dupla del No con las dificultades que él tiene para forjar alianzas”.
 
Mat Youkee, Americas Quarterly, March 12, 2018 
“The biggest winners on Sunday were Democratic Center candidate Iván Duque and his political mentor, former President Álvaro Uribe…On Sunday, Petro proved some of his doubters wrong: 2.85 million supporters came out to vote for him in the primary, more than any left-wing candidate has received in a general election…A choice between Duque and Vargas Lleras is the nightmare scenario for Colombian liberals and peace deal supporters – both candidates have said they would revisit key components of the agreement…Reality hit hard for the FARC in the former guerrilla group’s first election since officially becoming a political party last year.”
 
Joe Parkin Daniels, The Guardian, March 12, 2018 
“‘Abbey Steele, a political science professor at the University of Amsterdam and author of a recent book on Colombia’s conflict, said Sunday’s results could have lasting implications on the peace process as some laws governing the accord’s implementation have yet to be passed. Although no party won a majority outright, together the three rightwing parties have 50 seats in the senate, which will make passing a law very difficult without at least some of their support,” Steele said…Despite political irrelevance and a creeping anxiety about the glacial implementation of the accord, many rank and file Farc members remain committed to peace.”
 
Nicholas Casey, New York Times, March 12, 2018 
“‘There will definitely be a rightward shift,” said Cynthia J. Arnson, the director of the Latin America program at the Woodrow Wilson International Center for Scholars in Washington…FARC got just a fraction of a percentage of votes. That would not have won it any legislative seats at all had it not been for a deal with the government that guaranteed the group five in each chamber…While it is unlikely that major changes to the deal would be easily achieved under the new government, its divisions could mean that parts of the accord, like grants to former coca farmers who switch crops, could find themselves in the cross hairs as the next government puts them into effect.”
 
El País, 11 de marzo de 2018 
“El exalcade de Santa Marta aseguró que Gustavo Petro ‘tendrá que contar con Humberto de la Calle, con Sergio Fajardo y varios partidos y contará conmigo, sin soberbia, sin autoritarismo, así tendremos la posibilidad de ganar’…‘Los colombianos que quieren el cambio no se les puede dejar frustrados, la derecha se está uniendo en torno a candidatos que buscan que sean fotocopia, nosotros no, somos auténticos, vinimos aportar con cambios positivos”, agregó”.
 
Juanita Vélez, La Silla Vacía, 9 de marzo de 2018 
“Aún sin que le tiren por ahora línea a sus militantes y dada la fuerza que ha ido agarrando Petro en las encuestas, lo más probable es que esos pocos o muchos votos farianos lleguen a él porque hoy es el candidato más opcionado de la izquierda y está con la implementación de los acuerdos y con la idea de ‘un acuerdo no solo entre los armados, sino de toda la sociedad’…Pero lo que gane en votos, es probable que lo pierda porque se acrecienta el estigma de que es el candidato de la exguerrilla”.
 
Nicholas Casey, New York Times, March 8, 2018 
“The candidate put forward by Colombia’s largest rebel group suddenly quit the presidential race Thursday, citing poor health, a month after the group’s political party suspended campaign events because of violent attacks…The candidate, Rodrigo Londoño, the former rebel commander known widely by his alias Timochenko, was exiting the race after undergoing heart surgery on Wednesday, party officials said. The group said no one would take his place…The news marked a setback — not only for the former rebels, but for the peace process itself. The rebels rebirth as a party competing for votes had been considered a central pillar.”
 
TeleSur, March 7, 2018
“According to Santos, Colombia is transitioning to peace and ‘cannot tolerate violence.’ However, since the Havana peace agreement was signed between the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC) and the Colombian government 50 people associated with the group have been killed in 44 separate attacks, including two political candidates, 28 former fighters, 12 family members, and ten party activists…Meanwhile, over 200 social leaders have been murdered as paramilitary groups seek to take over territory previously held by the FARC.”
 
Semana, 6 de marzo de 2018 
“En el caso de Petro aún el caso está en análisis. Eso sí, este tipo de presión política hace que los ojos de la comunidad internacional se vuelquen sobre Colombia. Algunos sectores, sin embargo, leen este paso como un acto más de campaña…De otro lado, este martes el presidente Juan Manuel Santos reiteró su rechazo a las agresiones contra cualquier campaña política y advirtió que los líderes de todos los partidos políticos deben hacer lo propio”.
 

Human Rights and the Environment

El Espectador, March 14, 2018 
“El Gobierno anunció que habrá un nuevo plan que permitirá avanzar de la protección individual a la colectiva en las comunidades…‘hay un esfuerzo serio por parte del gobierno nacional’…En ese sentido, el Gobierno señaló que se está preparando una nueva política de protección colectiva de comunidades que permitirá pasar de la protección individual a la protección colectiva”. 
 
El Espectador, 7 de marzo de 2018 
“Zeid Ra’ad Al Hussein, alto comisionado de Naciones Unidas para los Derechos Humanos, sostuvo que ha recibido más de 20 informes de crímenes ‘solo en las primeras seis semanas del año’’…Recientemente, la Defensoría de Colombia registró entre enero de 2016 y el 27 de febrero de este año un total de 282 asesinatos de líderes sociales y defensores de derechos humanos en el país…Según el seguimiento de la Defensoría, la expansión del Ejército de Liberación Nacional (Eln) que ha derivado en enfrentamientos con la fuerza pública y las disidencias de la extinta guerrilla de las Farc, ahora partido político, han causado estas muertes…Asimismo, la creación de grupos armados tras la desmovilización ha contribuido a esta situación”.
 
Javier Ciurlizza, ¡Pacifista!, 7 de marzo de 2018 
“…en Colombia fueron asesinados 105 defensores de los derechos humanos y activistas sociales en 2017, el primer año de vigencia del acuerdo de paz…Uno de cada tres activistas asesinados en todo el mundo el año pasado murió en Colombia…Aunque la fiscalía general ha designado fiscales especiales, y el presidente Santos ha presionado personalmente para que haya más protección para los líderes amenazados, muy pocos casos de violencia contra líderes sociales alcanzan la fase judicial…Algunos analistas locales dicen que la nueva ola de violencia contra los activistas podría ser el resultado del vacío dejado por la desmovilización de las FARC y la feroz competencia por el control de las drogas, la minería ilegal y otras actividades delictivas posteriores. Otros señalan la complicidad de las autoridades locales.”
 
Associated Press, March 15, 2018
“Colombia’s transitional justice system is beginning its work investigating and preparing cases on crimes committed during the nation’s five-decade conflict…Officials said Thursday that victims will now be able to file complaints with the newly created jurisdiction and hailed the commencement as a historic step toward reconciliation.”
 
El Espectador, 6 de marzo de 2018 
“El caso de Ramona se suma a las 22 intervenciones humanitarias que ha realizado el CICR en los últimos 15 meses. Es una de las pocas madres que ha podido recuperar los restos de su hijo, pues según los registros oficiales, se habla de más de 60.000 personas desaparecidas en el marco del conflicto. Un reto que deberá asumir la UBPD, que hoy no cuenta con un presupuesto robusto para esta tarea. Y a esto se suma la poca voluntad política para que realmente entre en funcionamiento”.
 
El Espectador, 7 de marzo de 2018 
“Según el informe Basta Ya, del Centro Nacional de Memoria Histórica, entre 1980 y 2012 las fuerzas estatales desaparecieron forzosamente a 2.484 personas, asesinaron selectivamente a 2.423 y cometieron 171 masacres. A esas cifras se sumarían los casos de otros delitos como atentados, torturas y amenazas. Además, falta por establecer el número de delitos perpetrados por los grupos paramilitares en los que la Fuerza Pública participó…[Yuri] cree que lo que necesitan las víctimas de crímenes de Estado es que la institucionalidad los deje de revictimizar por medio de la impunidad y la persecución que él sufrió en carne propia”.
 
Estefanía Avella Bermúdez, ¡Pacifista!, 5 de marzo de 2018
“Los resultados son preocupantes: no son muchos los que hablan del tema y, como explica Camilo Vargas, gerente general de Whale & Jaguar, son más los que hablan en volumen total en contra de la igualdad, que a favor…Una posible explicación es que quienes apoyan la igualdad, no tienen como única bandera lo LGBTI. Tienen otras propuestas y otras prioridades…Aunque los avances que se han logrado a través de la Corte son sólidos, una agenda anti-LGBTI va a intentar ir en contra de los derechos de esta población…Venimos de más de ocho años de avances en el tema y ahora, de acuerdo con Wilson Castañeda, parece que la clave más que tener una agenda LGBTI en el proceso electoral es tener compromisos con la igualdad y la no discriminación”.
 
Semana, 8 de marzo de 2018 
“La capital se lleva el primer puesto en el país en casos de violencia de pareja, aunque se han reducido las cifras con respecto al 2017, todavía persiste el problema…En comparación con el 2017, el año que empieza ha registrado un descenso: hay 184 casos menos en Bogotá. Sin embargo, 760 en solo dos meses es una cifra alarmante…Las más jóvenes son las principales víctimas, las mujeres entre 20 y 34 años de edad son las que más maltratan…Para la investigadora de la Universidad Libre, todavía persiste la idea de que la mujer es culpable por ser maltratada, pese a las campañas de sensibilización que existen, lo que contribuye a naturalizar el problema”.
 
Adelaida Tamayo, Human Rights Watch, March 8, 2018 
“According to Somos Defensores, out of the 560 defenders attacked in Colombia in 2017, more than 25 percent were women. Somos Defensores reported four cases of “extreme violence” against women—including torture, brutality, and sexual violence.Women human rights defenders face the same risks as their male counterparts, but are  particularly vulnerable to gender-based threats and violence. In armed conflicts, threats of rape and threats against their families create an acute sense of terror for women activists…In the face of increasing violence against activists, Colombia’s government should redouble its efforts to protect them—including in areas formerly controlled by the FARC—and prioritize investigations into their deaths. Women activists play a vital role. By protecting them, the government can do more to create lasting peace in the country.”
 
¡Pacifista!, 8 de marzo de 2018 
“El último Censo Nacional Agropecuario, con datos de 2014, lo corrobora: del universo de personas rurales que toman decisiones de producción agropecuaria, sólo el 38,6 % son mujeres…Ese círculo de inequidad continúa entre las jóvenes. La proporción de ellas en condición de pobreza es en promedio 5 puntos porcentuales superior a la de los hombres jóvenes, según un informe de 2017 del Centro Latinoamericano para el Desarrollo Rural. El mismo documento revela que mientras la ocupación de los hombres jóvenes en el campo colombiano es del 70%, la de las mujeres es tan solo del 32 %, menos de la mitad, justificando una mayor dedicación en los oficios del hogar”.
 

Venezuela’s Humanitarian Crisis

Joshua Goodman, Associated Press, March 13, 2018 
“…Beasley is urging the U.S. and other nations to provide financial assistance to Colombia, where the bulk of the Venezuelan migrants are arriving…Since the end of last year, the Rome-based World Food Program has helped feed almost 2,000 people in Colombia, working mainly with Roman Catholic charities. A more robust program is still in the works, but Beasley said it’s likely to focus on pregnant women and children. He said it could include a range of approaches, ranging from cash payments to the delivery of commodities for feeding migrants…‘Colombia has made so much progress in the past many years with peace and the last thing it needs now is for all that success to be undone,’ said Beasley, a former governor of the U.S. state of South Carolina.’”
 
Jim Wyss, Miami Herald, March 12, 2018 
“Last month, Colombian immigration began requiring new Venezuelan arrivals to present passports — although that document has become difficult, if not impossible, for most people to obtain. New Venezuelan arrivals in Colombia have also been barred from getting work permits except under exceptional cases…Traditionally, groups who cross international borders due to lack of food and water, or for economic reasons, are not legally recognized as refugees. But UNHCR suggested that view needs to change when it comes to Venezuelans.”
 
Christine Armario, Associated Press, March 8, 2018 
“According to health officials, Venezuelans made nearly 25,000 visits to Colombian ERs last year, up from just 1,500 in 2015…Authorities project that Venezuelan admissions to Colombian hospitals could double in 2018 and say the nation’s already overstretched public health system is unprepared to handle the sudden swell…Venezuelan President Nicolas Maduro has refused to allow humanitarian aid to enter the struggling nation…Cases of infant and maternal mortality have risen sharply and long-eradicated maladies like diphtheria have re-emerged…Cucuta health officials estimate the cost of caring for Venezuelan migrants will climb millions of dollars this year. Most of that cost ends up being funded by cash-strapped local institutions that say they need the help of the central government and international community.”
 
El Espectador, 8 de marzo de 2018 
“Los ciudadanos del vecino país cruzaron en masa para abastecerse de alimentos, medicamentos y artículos de primera necesidad…El incremento se dio tras el anuncio del Gobierno nacional de decretar, como es costumbre, el cierre todas las fronteras terrestres y fluviales de Colombia para la realización de los elecciones del 11 de marzo…Como consecuencia de la medida gubernamental, Migración Colombia estableció que en las últimas 24 horas se ha registrado un incremento en el número de venezolanos entrando y saliendo del territorio colombiano por los siete pasos habilitados en la frontera”.
 

Counternarcotics

Jeremy McDermott, InSight Crime, March 15, 2018 
“Today the cocaine trade in Colombia is more buoyant than ever before, with production at record levels and new international markets being exploited. Colombian drug traffickers have learned that violence is bad for business. The new generation of traffickers have learned that anonymity is the ultimate protection, that plata is infinitely more effective than plomo. The Colombians have ceded the world’s biggest market, the United States, to the Mexicans. This is not a sign of weakness but rather a savvy business move.”
 
Sergio Gómez Maseri, El Tiempo, 9 de marzo de 2018 
“En su testimonio, Macmanus dejó claro que a lo largo de estos últimos 12 meses tanto la administración como el Congreso han dejado claro la gran preocupación por el aumento de los cultivos de coca en el país…Macmanus precisó, no obstante, que la relación con Colombia es mucho más extensa que lucha contra el narcotráfico y calificó al país como uno de los mejores aliados de EE. UU. en la región…En respuesta a una pregunta de Rubio, el funcionario confirmó de paso que el departamento de Estado está buscando recursos para asistir a Colombia con la crisis humanitaria que está generando el ingreso diario de cientos de refugiados venezolanos”.
 
El Espectador, March 6, 2018 
“Según esta organización de cultivadores de coca, el Gobierno no ha tenido la suficiente voluntad para que el programa de sustitución voluntaria avance en el territorio. Afirman que la falta de pagos a los campesinos que ya erradicaron sus cultivos y el asesinato a cocaleros son los principales hechos que pueden llevar al programa a un fracaso…Detrás de este nublado panorama, la propuesta que reitera la Coccam para que el PNIS funcione en el territorio es que se cumpla la ruta de implementación como pactaron las organizaciones con el Gobierno, que las instancias regionales de participación comunitaria funcionen y sean tenidas en cuenta y que haya medidas inmediatas para garantizar la vida de los cocaleros que quieren cultivar lícitamente.”
 
Anthony Faiola, Washington Post, March 10, 2018
“…Colombia is looking to exchange gun-toting traffickers for corporate backers in a bid to become the Saudi Arabia of legal pot…Colombia is still a hotbed of illegal drugs: A report last year from the U.S. Drug Enforcement Agency showed Colombia as the source of 92 percent of cocaine seized on U.S. soil. And after 18 years and $10 billion spent on Plan Colombia, the U.S.-funded effort to counter cartels and coca farmers, cocaine production here is at all-time highs…Rather than part of the problem, marijuana is being viewed as one solution to Colombia’s struggle against illicit narcotics — particularly coca leaf, the building block of cocaine. Perhaps it is time, authorities say, for coca farmers to start seeing legal marijuana as a potentially lucrative substitute crop.”
 

* The Colombia News Brief is a selection of relevant news articles, all of which do not necessarily reflect the viewpoint of the Latin America Working Group.