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Colombia News Brief for May 6, 2016

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Welcome to LAWG’s Colombia News Brief, a compilation of this week’s top articles, analyses, and reports on issues of peace, justice, human rights, and more in Colombia.

 Save the Date: Days of Prayer and Action for Peace in Colombia
Building Peace from the Ground Up | Construyendo la Paz Desde la Base

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The Peace Process with the FARC

•   Peace talks press on with FARC finances in the crosshairs
Ed Buckley, The City Paper, May 5, 2016
“As peace negotiations between the Colombian government and the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC) guerrilla group restarted in Havana on Wednesday, the public’s attention is turning towards the practicalities of an eventual post-conflict era.
For example, who is going to pay for it? And that’s far from a trivial issue. With critical expenses like strengthening the armed forces and police, providing assistance and reparations to victims and shoring up public programs, the cost is expected to be steep… there is a push in public opinion to make FARC pay their fair share of the post-conflict.
That’s because the world’s oldest active guerrilla group has also been named among the richest on more than one occasion.”

•   Santos: Habrá recompensa para quienes denuncien dinero FARC
Associated Press via El Heraldo, 4 de mayo de 2016
“El presidente Juan Manuel Santos anunció el miércoles que ofrecerá recompensas a quienes entreguen información que permita ubicar el dinero que las FARC tendrían en Colombia y en el exterior. ‘Vamos a dar una recompensa para quien nos señale dónde está ese dinero y se queda con un porcentaje’ del mismo, aseguró el gobernante durante una entrevista con la emisora local Caracol Radio. Recientemente la revista británica The Economist publicó un artículo en el que estimó en 10.500 millones de dólares la fortuna de las FARC. Dicha publicación le costó el cargo al director de la Unidad de Información y Análisis Financiero, Edmundo Suárez, quien se habría reunido con periodistas de The Economist para el artículo”.

•   ¿Cuánto tiempo falta para los acuerdos de paz?
Semana, 30 de abril de 2016
“El tiempo se agota. Llegó mayo y de la Mesa de Conversaciones de La Habana no se ha logrado el esperado acuerdo sobre zonas de concentración. Las posiciones siguen bastante distantes. Esto es preocupante porque si el acuerdo final entre el gobierno y las Farc no se firma a mediados de este año, el calendario político puede conspirar contra la paz. Lo que falta es difícil y dispendioso: 1) el punto tres de fin del conflicto. 2) El punto seis sobre implementación y refrendación. He aquí un recuento de lo que falta”.

•   La popularidad de Santos llega a sus niveles más bajos
El País, 6 de mayo de 2016
“La popularidad del presidente de Colombia, Juan Manuel Santos, parece ir en caída libre. Así lo muestran los resultados de la encuesta Gallup, que cada tres meses mide el pulso al país. La imagen de Santos pasó del 24% al 21% en cuanto a su aprobación, mientras que la opinión desfavorable aumentó del 69% a un 72%. Pero no solo al presidente le va mal. Las tendencias negativas también alcanzan a todo su Gabinete y al proceso de paz que adelanta con la guerrilla de las FARC. La encuesta, que se realizó en las principales ciudades del país entre el 22 de abril y el pasado primero de mayo, puso de manifiesto que uno de los temas que más le preocupa a los colombianos es el momento por el que atraviesan los diálogos con las FARC”.

•   Mayoría de colombianos votaría a favor de acuerdos de paz con FARC
Reuters, 5 de mayo de 2016
“La mayoría de los colombianos votaría a favor de los acuerdos de paz que firmen el Gobierno y la guerrilla de las FARC para acabar con el conflicto armado más antiguo de América Latina, aunque el escepticismo frente a la negociación aumentó, reveló el jueves una encuesta de Gallup. De acuerdo con el sondeo, un 66 por ciento de los encuestados respaldaría los acuerdos en una votación para refrendarlos, un aumento de 13 puntos porcentuales en comparación con la encuesta de febrero. Mientras que un 24 por ciento de los entrevistados respondió que votaría en contra de los acuerdos, una reducción de 13 puntos porcentuales en comparación con el sondeo previo”.

•   No ganar la guerra, no perder la paz
Héctor Abad Faciolince, El Espectador, 29 de abril de 2016
“Lo que algunos no le perdonan al presidente Santos es que, según ellos, el expresidente Uribe le entregó el gobierno de un país que estaba a punto de ganar la guerra, y Santos, en vez de dar un tiro de gracia en la cabeza de cada guerrillero, se sentó a conversar con ellos y les dio así prestigio y estatus político”.

•   Es un error escuchar en la Corte a Farc todavía en armas: De la Calle
El Colombiano, 3 de mayo de 2016
“La propuesta del ex Fiscal General de la Nación Eduardo Monteleagre de elevar a rango constitucional o tratado especial el paquete de acuerdos que se emane de la negociación con la guerrilla de las Farc, siguió tomando fuerza, al menos como alternativa de discusión en las partes que negocian el fin de conflicto armado. Este martes, en una conferencia en la Universidad Externado, el jefe negociador del Gobierno, Humberto de la Calle Lombana, sostuvo que el Ejecutivo está presto a evaluar todas las propuestas que se siguen haciendo en tal sentido. ‘No cerramos puertas. Estamos estudiando fórmulas acordes con el acuerdo general. Más que creatividad jurídica, necesitamos convocar a los ciudadanos’, dijo De La Calle”.

•   La Corte Constitucional no hará audiencia con presencia de Farc
El Colombiano, 3 de mayo de 2016
“Ver guerrilleros de las Farc en el Palacio de Justicia defendiendo ante la Corte Constitucional sus propuestas sobre la refrendación de los acuerdos, es una escena que por ahora está descartada, pues no fue esa la invitación hecha por esta corporación al grupo insurgente… No obstante, ante los posibles rumores de que los cabecillas de las Farc viajarían desde Cuba a una audiencia pública en la Corte Constitucional, el ministro del Interior, Juan Fernando Cristo, aseveró que el Gobierno no está de acuerdo que los jefes de la guerrilla vayan a ese tribunal”.

•   Presencia de ‘El paisa’ en Cuba demuestra que Farc no están divididas: de la Calle
Caracol Radio, 5 de mayo de 2016
“El jefe negociador del gobierno, Humberto De la Calle, se refirió en un foro promovido por la Universidad Externado, a la polémica que se ha generado en el país a raíz de la presencia en Cuba del comandante de la Columna Teófilo Forero de las Farc, alias El Paisa. ‘A ‘El paisa’ se le imputan delitos enormemente graves, eso es indiscutible, incluso tiene condenas. Él, como los demás que hayan cometido delitos de carácter internacional, tendrán que acudir a la justicia especial para la paz, rendir cuentas allí, reparar y afrontar la verdad’, indicó. Según De la Calle, el gobierno siempre ha sido solidario con el dolor que en estos sienten las víctimas y afirmó que respeta el rechazo y las críticas a la llegada de ‘El Paisa’”.

•   Photo gallery: Once a child soldier, now seeking a path as Colombia contemplates peace
Courtney Riffkin, The Seattle Times, May 3, 2016
“Colombia is nearing a peace agreement with the rebels to end a half-century of fighting, one of the longest conflicts in the world. That includes thousands of rebel fighters who were raised since childhood to carry out armed struggle. Many of them know little else but war.”

•   Colombia restaurant cooks up recipe for peace
Alessandro Rampietti, Al Jazeera, April 26, 2016
“Medellin-based El Cielo, one of Latin America’s top 50 restaurants, is promoting peace and reconciliation by hiring one-time enemies to work at its celebrated kitchen. It offers training and employment to military veterans and former rebel fighters as part of a government initiative aiming to help them reintegrate into society.”

The Peace Process with the ELN

•   ELN hostage ‘switcheroo’ threatening peace talks with Colombia’s government
Adriaan Alsema, Colombia Reports, May 2, 2016
“Colombia’s ELN rebels put peace talks with the government in doubt by releasing a former governor but replacing him with his brother, a former congressman. Patrocinio Sanchez, the former governor of the western province of Choco was released on April 3 after two years and nine months in captivity. After initially celebrating the politician’s release, it later came to light that his brother, Odin Sanchez, had disappeared and is being held by the ELN rebels instead.”

•   ELN Kidnapping a Major Obstacle to Peace Talks?
Elyssa Pachico, InSight Crime, May 2, 2016
“Colombia’s ELN guerrillas’ refusal to formally renounce kidnapping may prove to be a major obstacle for the start of peace talks with the government that were announced by both sides earlier this year. According to Colombia’s Defense Ministry, the National Liberation Army (ELN) is currently holding nine hostages, reported El Espectador. However, País Libre, a non-governmental organization that tracks kidnapping in Colombia, reports that the ELN has only two hostages.”

•   Santos responde a ELN que secuestro “no es aceptado en ningún tipo de guerra”
EFE via El Heraldo, 4 de mayo de 2016
“El presidente de Colombia, Juan Manuel Santos, dijo hoy al ELN que el secuestro ‘no es aceptado en ningún tipo de guerra’, en respuesta a la negativa de esa guerrilla a liberar a los civiles que tiene en su poder como condición para abrir oficialmente un proceso de paz. Santos reconoció en una entrevista con la emisora Caracol Radio que ha pedido que esas negociaciones se desarrollen ‘en medio del conflicto’, como ocurre en los diálogos con las FARC, pero advirtió que ello no implica que el secuestro por parte del ELN pueda mantenerse… Santos respondió hoy que ‘el mínimo’ a cumplir por parte del grupo armado ‘es que renuncien al secuestro y liberen los secuestrados’”.

•   ELN Says Peace Talks with Colombia Must Come After a Cease-Fire
teleSur, May 2, 2016
“Colombia’s second largest guerrilla group is refusing to abide to any kind of conditions the Colombian government would like to impose before peace negotiations, the group announced Monday. Talks were scheduled to start in May after over half a century of armed conflict. ‘Each side would have many reasons to impose conditions, but actually imposing them would be going against the (peace) process, which is meant to end the confrontation,’ said National Liberation Army (ELN) leader Nicolas Rodriguez in an interview posted on the group’s website. The declaration comes after President Juan Manuel Santos repeated that he would refuse to start the peace talks until the ELN releases all their prisoners… The ELN had demanded that peace talks—which were to take place in Ecuador—begin with a bilateral cease-fire in place, a condition President Juan Manuel Santos has refused.”

•   ELN rechaza condiciones impuestas por Santos para conformar mesa de conversaciones
La FM, 2 de mayo de 2016
“El líder guerrillero aseguró que las condiciones impuestas por el presidente Juan Manuel Santos, para iniciar el proceso de paz con el ELN, es ir en contra de ello. ‘Nunca hemos puesto requisitos a lo largo del proceso, esperamos que el gobierno entienda que eso sólo produce trancas en el proceso y que si nos pusimos de acuerdo en una Agenda, lo sensato es asumirla tal como está acordada. Queremos que llegue la paz para que se acaben todas aquellas actividades producto de la guerra y que a todos nos generan dolores’, indicó alias Gabino, al diario anteriormente mencionado”.

Human Rights

•   The Guardians of Mother Earth Part 1: The Indigenous U’wa struggle for peace in Colombia
Jake Ling, Intercontinental Cry, May 2, 2016
“Among the victims of the conflict are the Indigenous Peoples of Colombia. Of the 102 tribal nations in existence today more than half are at risk of disappearing – forced displacement and mining on indigenous territory during the armed conflict have contributed heavily to the widespread demise. A progressive genocide of negligence and privation is also taking place. The Indigenous Peoples of Colombia are routinely denied basic commodities such as antibiotics, vaccines and clean drinking water that residents of big cities take for granted, not because the country’s indigenous have been targeted for extermination, but because they have become politically insignificant.”

•   The Guardians of Mother Earth Part 2: They Say the Land is Dead, But It Lives Yet
Jake Ling, Intercontinental Cry, May 5, 2016
“Nestled below the snow-capped mountains on the eastern cordillera of the Colombian Andes is the town of Güicán, known internationally to hikers as the gateway to Colombia’s magnificent Cocuy National Park. To the east of the mountain range the impenetrable tropical vegetation provides cover from air strikes for the guerrilla armies along the Venezuelan border. On the western border of U’wa territory the vegetation disappears with the altitude into a vast network of Andean peaks, valleys, and pristine wetland ecosystems called paramos. It was here late last year during the October 25 municipal elections when the mountains surrounding Güicán became the scene of an ELN ambush resulting in the deaths of one policeman and 11 soldiers from Colombia’s High-Mountain Battalion.”

•   Black Colombian Activists Continue Our Struggle For Rights
Charo Rojas, Inter Press Service, May 1, 2016
“While Colombia’s peace talks continue in Havana, Cuba, back home in the region of North Cauca, Black Colombians have found their cries for access to their ancestral lands met with tear-gas and rubber bullets. We saw them approach, the ESMAD, the dreaded special police unit called out to squelch popular mobilizations against the government. We pressed even closer together to maintain our lines on one of the main highways that connects Colombia’s north and south. Over a thousand of us, black Colombians from one of the poorest regions of the country, gathered to demonstrate to the government that we would not be silenced while our territories are taken away. Suddenly, without warning, the ESMAD began their assault and soon elders, children, women and our young people were choking from the tear-gas and holding parts of their bodies stinging from rubber bullets indiscriminately fired at us.”

•   U.S. Civil Society Expresses Outrage by Response to Peaceful Protest in Colombia: Letter to Ambassador Pinzon Calls on Investigation of Abuses
Washington Office on Latin America (WOLA), March 3, 2016
“Over 2,000 elders, children, women and men from 41 AfroColombian community councils marched peacefully along four kilometers of the main Pan-American Highway in Northern Cauca to demand that the Colombian Government respect the constitutional rights of black communities to autonomous governance of their lands. The government’s response to the protest was smoke grenades, teargas, and at least one bullet wound as the Mobile Anti- Disturbance Squad (ESMAD) attacked the peaceful protest. In this letter to the Colombian Ambassador to the United States, civil society organizations in the United States express their outrage by the government’s response and call on the government to investigate the abuses committed by ESMAD, as well as the death threats received by Afro-Colombian leaders during this protest.”

•   Colombia: Se Incrementaron Ataques a la Prensa, dice ONG
Associated Press, 3 de mayo de 2016
“En los cuatro primeros meses del año se registraron 70 agresiones contra comunicadores en Colombia, indicó el martes una organización no gubernamental que defiende los derechos de los periodistas. Según la Federación Colombiana de Periodistas en el mismo período de 2015 se habían reportado sólo cinco casos”.

The Paramilitary Threat & Organized Crime

•   Colombia to get U.S. support to fight crime gangs: Santos
Luis Jaime Acosta and Helen Murphy, Reuters, May 5, 2016
“The United States will provide intelligence to support Colombia in its fight against crime gangs, considered the biggest threat to the Andean nation’s security, President Juan Manuel Santos said on Wednesday. There are about 3,000 members spread across three gangs earning millions of dollars from drug trafficking and illegal mining, the national police have said. The groups formed after a peace agreement with right-wing paramilitary groups in 2006 failed to absorb hundreds into society. ‘The U.S. will help with intelligence. The most effective strategy against these organizations is intelligence,’ Santos said in an interview with local Caracol radio.”

•   Colombia autoriza bombardeos aéreos contra bandas criminales
Agence France-Presse via El Nuevo Heraldo, 5 de mayo de 2016
“Colombia autorizó el uso de ‘toda la fuerza del Estado’, incluidos los bombardeos aéreos, contra las principales bandas criminales del país, un cambio en la estrategia de seguridad del gobierno, dijo este jueves el ministro de Defensa, Luis Carlos Villegas. La nueva estrategia de seguridad se aplicará a partir de este jueves contra el Clan Úsuga, Los Pelusos y Los Puntilleros, las tres principales bandas criminales del país, categorizadas como ‘grupos armados organizados’, por su fuerza, que incluye campamentos, posesión de armas largas y uniformes y presencia en el territorio, según el ministro”.

•   Paramilitary Terror in Colombia: Victim Interviewed in London
Nick MacWilliam, teleSur, March 2, 2016
“Far-right paramilitaries orchestrate a climate of fear among rural communities. One such group is the Aguilas Negras, or Black Eagles, an offshoot of the United Self-Defense Forces of Colombia, which numbered 40,000 men at its peak in the 1990s. In March, the Black Eagles deposited pamphlets around southern Cauca… Paramilitary violence is primarily committed against civilians. ‘The principal obstacle to peace is the shadow of paramilitarism,’ says Deivin Hurtado, a human rights defender from Cauca.”

•   Clan Úsuga nunca tendrá estatus político
El Espectador, 4 de mayo de 2016
“El Clan Úsuga y las otras bandas criminales jamás tendrán un estatus político, esa fue la advertencia que hizo este miércoles el presidente Juan Manuel Santos quien además señaló que la ofensiva militar declarada contra la delincuencia seguirá sin tregua”.

•   La participación del Ejército Nacional en la masacre de El Aro
El Espectador, 3 de mayo de 2016
“La Sala de Justicia y Paz del Tribunal Superior de Medellín condenó a siete años de pena alternativa de la libertad a seis cabecillas del Bloque Mineros de las Autodefensas Unidas de Colombia (AUC)por su participación en la incursión al municipio de Ituango (Antioquia) en hechos registrados entre el 22 y 31 de octubre de 1997. En el fallo se establece que los postulados reconocieron su responsabilidad en esta acción, conocida como la Masacre de El Aro, en la que fueron asesinadas 16 personas acusadas de ser colaboradores de la guerrilla de las Farc. En la acción más de 1.400 campesinos se vieron obligadas a desplazarse con el temor de represalias”.

•   Arrests Spotlight Trend of Colombian Criminal Migration Abroad
Mimi Yagoub, InSight Crime, May 3, 2016
“The recent arrests of Colombian drug trafficking bosses abroad is indicative of how local criminal leaders have set up residence across Latin America, both to expand their illicit business networks and escape government pressure at home. On April 30, one of the most wanted men in Colombia, Alejandro Quintero Otalvaro, alias ‘El Paisa,’ a leader of drug trafficking organization the Urabeños, was captured on the outskirts of Panama City.”

•   Colombia Arrests Alleged Big Money Launderer From Panama
Juan Zamorano and Joshua Goodman, Associated Press via ABC News, May 6, 2016
“Colombian authorities have arrested a prominent Panama businessman sought by the United States and dismantled an empire of businesses that the U.S. says were part of a top worldwide money-laundering organization for drug traffickers. The coordinated operation was announced Thursday as the U.S. Treasury Department froze U.S. assets owned by 68 companies in this Central American nation and in Colombia under a drug kingpin designation. As part of the effort, Colombian police arrested Nidal Waked the previous day at an airport in Colombia’s capital, Bogota.”

Counterdrug Operations & Coca Fumigation

•   Colombia’s Contradictory Return to Coca Fumigation
Pedro José Arenas Garcia, Observatory of Crops Declared to be Illicit (OCDI) via Washington Office on Latin America (WOLA), May 4, 2016
“On April 18, the Colombian government restarted use of the harmful and ineffective herbicide glyphosate to destroy coca crops, months after the government suspended aerial spraying because the chemical was found to likely be carcinogenic. While spraying will continue on the ground instead of from the air, the move will still harm the health and welfare of rural Colombian farmers involved in the cultivation of illicit crops. The new practice also undercuts President Juan Manuel Santos’ calls for drug policy reform—most recently, at the April United Nations General Assembly Special Session (UNGASS) on drug policy in New York.”

•   Manual coca spraying will kill people: former top Colombia narcotics adviser
Stephen Gill, Colombia Reports, May 4, 2016
“Colombia’s decision to return to spraying illicit crops with an allegedly cancerous chemical will kill people, according to a former top counter-narcotics official. The country’s defense minister announced last month that the government would return to using the ‘probably carcinogenic’ chemical glysophate to eradicate coca, the plant used to make cocaine. But according to Daniel Rico, the Defense Ministry’s former adviser, ‘the land eradication with glyphosate will kill more people…’ Colombia’s Defense Minister claimed last month that manual application could be done ‘in a way that doesn’t contaminate, which is the same way that it’s applied in any normal agricultural project.’ This too was disputed by Rico who highlighted the dangers of frequent contact with allegedly cancerous chemical.”

•   Colombia autoriza la erradicación de cultivos ilícitos con glifosato
Sally Palomino, El País, 4 de mayo de 2016
“Un año después de que se suspendió, luego de dos décadas de uso, la aspersión aérea de glifosato a los cultivos de coca en Colombia, el Consejo Nacional de Estupefacientes volvió a avalar su uso, pero de forma terrestre. La aplicación de este método, que estará en manos de la Policía Antinarcóticos, tendrá que garantizar la protección de las personas que trabajen en terreno y de las comunidades que vivan en esas áreas. Además, deberá cumplir con un protocolo establecido por el Ministerio de Salud”.

*The Colombia News Brief is a selection of relevant news articles, all of which do not necessarily reflect the viewpoint of the Latin America Working Group.