Land Restitution in Colombia: It Takes a Minute to Displace, and a Minute to Kill, But Years to Return the Land

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Author: Juan Misle Dona

On March 18th 2015, during an event hosted by the Latin America Working Group Education Fund, Amnesty International and the Washington Office on Latin America, Claudia Liliana Erazo and Edilia Mendoza Roa joined a roundtable discussion on Colombia’s land restitution process to express their views and concerns on this issue. Ms. Erazo is a Colombian lawyer, human rights defender, and director of Corporación Jurídica Yira Castro (Yira Castro Legal Association). Ms. Mendoza is a Colombian human rights defender, peasant farmer and a member of the organization Asociación Nacional de Usuarios Campesinos – Unidad y Reconstrucción (Peasant Users National Association – Unity and Reconstruction). These were their words:

Claudia Liliana Erazo:
While we recognize the importance of the Victims and Land Restitution Law 1448 and what it meant for displacement victims to finally have a legal mechanism to protect their land rights, three years after going into effect, its implementation is very deficient. There are more than 70,000 applications for land restitution, and only 10 percent have been effectively registered. This means that 70,000 families have tried to use the system but only 7,000 of them have been able to register, and begin the restitution process. The law set a period of 10 years to return more than 300,000 families and three million hectares. If it continues at this pace, 10 years will not suffice. The law has not even completed 1 percent of its objective. 

What are the obstacles to land restitution? There have been more than 50 years of armed conflict, 20 years of land grabs, and 8 million hectares that have been stolen from more than 4 million peasants who have been displaced. This is a phenomenon that began in the 1980s but that the state only began addressing in the 1990s. A family that had their land stolen in 1990 very possibly moved to another place where the armed conflict came and thus were forced to resettle elsewhere again. A family could have been victim of displacement and land grabs every 10 months. A property once abandoned in the 1990s could have been occupied by another peasant family that was also forcefully displaced in 2000, and then again in 2005. This means that many families could have been victims of violence and land grabs on the same property.

At the beginning of the armed conflict, Colombia was a predominantly rural country, with very informal tenure over the land. Peasant families would arrive to uninhabited areas and occupy those unoccupied lands, and might have lived there without having a legal property title. This informality and absence of institutional and state presence to solve this problem has made it difficult to identify the property and the legitimate families that claim those lands. Of course, this irregularity that facilitated land grabs also made it easier for those who do know the law and can make use of legal mechanisms to get hold of those lands. That is why many of them are legalized at the hands of proxies, businesses, and those behind the people who benefited from those land grabs. That is the challenge of this program: being able to solve the problem of identifying lands is hard enough, without having to then face the large companies that might have appropriated these territories that later resist giving back those lands.

In 2013 and 2014, there have been increases in attacks and threats to human rights organizations, victims, and land claimants. The organization Somos Defensores – (We Are Defenders) published a report called La Divina Comedia – (The Divine Comedy) which reveals that in 2014 there were four times as many aggressions to human rights defenders compared to 2010. 2014 registered 55 murders, 488 threats, among more than 623 aggressions against human rights defenders. The threats were mostly against land claimants and organizations that work to defend victims of displacement. Of these 623 aggressions, 73 percent were attributed to paramilitaries, many with ties to the companies that appropriated these lands. These are the most interested in impeding this restitution process.

More than 50 percent of applications for land restitutions are not being even processed because according to the Defense Ministry, these are in unsafe areas, and thus restitution processes cannot take place there. When the Defense Ministry says that this can’t be done because of security reasons, I think that anywhere in the world this would mean that the government should redouble efforts to guarantee the safety of these areas, but this is not the case here. A great number of applications for these zones stay in ‘stand-by’ status. By having a solely security and militaristic focus, the Defense Ministry is ignoring the right to reparations to more than 55 percent of the claimants. A right that gets denied to more than half of a given population, ultimately, is not a right. The right to reparations and restitutions is being denied as established by international principles.

Another problem is the red tape during the restitution processes. Of the 70,000 applicant families, 45,000 are left out given that they are outside the geographic areas being considered. This gives us a total of 25,000 applications that are currently in process, but only 7,000 of those are effectively registered. There are more than 14,000 applications in process that need mapping, authorization, revision, all of which are making this process longer than it should be. However, the 7,000 that are effectively registered should go immediately to restitution judges. Around 6,000 cases are in the hands of restitution judges, but only 700 sentences have been issued. The law says that these sentences have to be carried out in 4 months, but there are processes that began in 2012 that to this day, have no sentence. This delay happens because the judges are repeating all stages of testing that were already carried out: document collection, interviews of the victims, and all the information required to establish which lands belong to which family. Restitution judges recognize that the enforcement of sentences and orders have been very precarious. I think the judges have made an effort to issue sentences that recognize the right to reparations in an integral manner, but they are faced with agencies and institutions that don’t comply with those orders.

Edilia Mendoza Roa:
More than half of the world’s population are peasants. Likewise, in Colombia, we are a population where 52 percent are women, but we are also half of the population of the Colombian countryside. The right to water, land, and life are fundamental rights. Without those, we are not part of the countryside. That is the reason we need to fight for our rights. In Colombia, we have fought for more than 40 years for access to land and for legal land titles.

In the attempt to regain our lands, women assume leadership, and thus we have personally suffered what it means to achieve reparations and to return to the countryside. We are more than 6 million displaced, of which 70 percent come from the countryside and 48 percent are women. When they displace us, only men are counted, but women and children in this regard have no rights, despite being the main victims of displacement. There are many laws concerning women in this regard, such as the Law 731, also known as the 2012 law of rural women, which to this day has not been regulated nor invested in, just like the Law 1448 and 1257, which is the one about violence against women.

Every year they ask me what is the balance reached in delivering lands and reparations for victims, and every year we have to say that it takes 1 minute to return to a population, 1 minute to kill, and 1 minute to displace, but it takes 30 years to return 10 million hectares of land grabs in Colombia. Because of our condition as women, peasants, and displaced victims, there are no specific priorities for us. The murders have been continual, while an ex-president has 350 escorts, and three levels of security, but there can’t be protection for a land claimant, be that a man or a woman. We ask for investment, rights, and equity.

In Colombia, the right of access to land is only given to male peasants, but never directly to the whole family. What we have a right to is to acquire debts. Thus, the laws are open to interpretation: for some yes, but not for others.

We want to leave the message that we need support for a campaign for the direct access to lands for rural women in Colombia. We are asking for 50 percent of access to lands, as well as flexibility, an end to red tape, and a debt-relief rescue fund for rural women. We also want to highlight the need for the Law 731 to be enforced in Colombia, particularly its articles 24, 25, 26, and 27, which are directly related to the way women have access to land under different conditions. We will be working for an integral public policy for rural women. We need our fundamental rights to be fulfilled equally for us to have direct access to those rights.

Restitución de Tierras en Colombia: Se necesita 1 Minuto para Matar, y 1 Minuto para Despojar, pero Años para Devolver la Tierra

El 18 de marzo de 2015, durante un evento organizado por el Grupo de Trabajo para Asuntos Latinoamericanos (LAWG por sus siglas en inglés), Amnistía Internacional y la Oficina en Washington para Asuntos Latinoamericanos (WOLA), Claudia Liliana Erazo y Edilia Mendoza Roa se unieron a una mesa de discusión sobre el proceso de restitución de tierras de Colombia para expresar sus opiniones e inquietudes sobre este tema. La Sra. Erazo es abogado, defensora de los derechos humanos, y fundadora de la Corporación Jurídica Yira Castro. La Sra. Mendoza es una defensora de los derechos humanos, campesina, y forma parte de la organización Asociación Nacional de Usuarios Campesinos – Unidad y Reconstrucción. Éstas fueron sus palabras:

Claudia Liliana Erazo:
Si bien reconocemos la importancia de la Ley de Víctimas y Restitución de Tierras (Ley 1448) y lo que significó para las víctimas del despojo encontrar por fin un mecanismo judicial para la protección de sus derechos patrimoniales, lo cierto es que casi tres años después de entrar en vigencia, su implementación es bastante deficiente. Hay más de 70.000 solicitudes de restitución de tierras, y tan solo el 10 por ciento con inscripción efectiva al programa que maneja la unidad administrativa del programa de restitución de tierras. Es decir, 70.000 familias se han acercado al sistema pero solo 7.000 de ellas han logrado encontrar la inscripción, y poder iniciar el trámite ante los jueces para la restitución. Si la ley se puso un plazo de 10 años para restituir a más de 300.000 familias y tres millones de hectáreas, entonces a este paso, 10 años no van a alcanzar. No ha cumplido ni el 1 por ciento de su expectativa.

¿Cuales son los obstáculos de la restitución? Han sido más de 50 años de conflicto armado, 20 años de despojo, y 8 millones de hectáreas que han sido robadas a más de 4 millones de campesinos que se desplazaron. Un fenómeno que inicio desde la década de los 80s, pero que la ley solo ha abordado a partir de la década de los 90s, muchos han sido los desplazamientos y despojos que además pudieron suceder en un mismo predio de varias familias. Es decir, una familia que fue despojada en el año 1990 o 1991 muy posiblemente se movió a otro lugar a donde luego llego el conflicto armado y lo volvió a desplazar. Una misma familia pudo haber sido víctima de desplazamiento y despojo cada 10 meses. Ese predio que se abandonó una primera vez en los 90s es posible que haya sido ocupada por otra familia campesina que luego se vio nuevamente forzada a desplazarse en el 2000, y otra vez en el 2005. Es decir, sobre un mismo predio, muchas familias pudieron haber estado y ser víctimas de la violencia y el despojo.

Al inicio del conflicto armado, Colombia era un país mayoritariamente rural, y que la tenencia sobre la tierra era bastante informal. Familias campesinas llegaban a una zona deshabitada y se instalaban en el terreno como ocupantes de ese baldío, y así podían pasar muchos años viviendo ahí sin tener un título legal de propiedad sobre ese predio, sino solo ocupando ese lugar abandonado que no acreditaba dueño. Esta informalidad y la ausencia estatal e institucional para resolver este problema ha facilitado la dificultad con la que ahora se enfrenta la unidad de identificar el predio y las familias legítimas reclamantes de ese predio. Por supuesto, esta irregularidad que facilitó el despojo, también facilitó que quienes si conocen la ley y pueden hacer uso de mecanismos legales, se apropiaran de manera legal de éstas tierras. Por eso muchos de ellos se encuentran legalizados a manos de testaferros, empresas y de quienes estuvieron detrás de los que se beneficiaron de ese despojo. Ese es el reto que tiene este programa. Solamente resolver el problema de identificación de predios sin enfrentarse al gran capital que se pudo haber apropiado de esos predios y que se resisten a devolver.

Se resisten tanto, que en los años 2013 y 2014 se han incrementado potencialmente la agresión y la amenaza contra organizaciones de derechos humanos, víctimas, y reclamantes de tierra. El informe de la organización Somos Defensores llamado La Divina Comedia nos revela como en el 2014 se multiplico por cuatro las agresión es a los defensores y defensoras con respecto al 2010. En el 2014, se registraron 55 asesinatos de defensores, 488 amenazas a defensores, entre otros ataques a más de 623 agresión es contra defensores y defensoras de derechos humanos. Las amenazas se hicieron mayoritariamente contra reclamantes de tierras y organizaciones que trabajan por la defensa de las víctimas del despojo y destitución de tierras. De éstas 623 agresión es, 73 por ciento son atribuidas a paramilitares. Ese paramilitarismo esta ligado al capital que se apropia de las tierras, y es el mayor interesado en obstaculizar este proceso de Restituciónes.

Más del 50 por ciento de las solicitudes no se están tramitando porque según el ministerio de defensa están en zonas inseguras, y por lo tanto no se pueden micro-focalizar o adelantar ahí el proceso de restitución. Que el ministerio de defensa diga que esta zona de Colombia no se pueda micro-focalizar en razón a la seguridad, creo que en cualquier lugar del mundo debería significar que el estado redoblara esfuerzos para garantizar la seguridad en éstas zonas, pero en este caso no pasa así. No se micro-focaliza una zona y simplemente no se dan procesos de restitución. Quedan en ‘stand-by’ un gran numero de solicitudes. Con solo un enfoque militarista y de seguridad de parte del ministerio de la defensa, se esta desconociendo el derecho a la reparación a más del 55 por ciento de los reclamantes. Eso quiere decir que un derecho que se le niega a más de la mitad de la población, en esencia, no es un derecho. Se esta negando la posibilidad de la realización del derecho a la reparación y la restitución, como establecen los principios internacionales.

Un segundo problema son los enormes trámites al interior de la unidad de restitución. De esos 70.000 familias que les mencionaba, 45.000 se quedan fuera. Eso nos da un total de 25.000 solicitudes que se encuentran en trámite. Pero de esas solo hay 7.000 con inscripción. Hay más de 14.000 solicitudes que están en trámites que necesitan mapeos, caracterización, autorización, revisión, que lo están haciendo bastante más largo de lo que debería ser. Sin embargo, los 7.000 que si tienen solicitud de inscripción debería ir de inmediato a los jueces de restitución. Cerca de 6.000 casos están en manos de jueces de restitución, pero solo se han emitido 700 sentencias. La ley dice que en 4 meses deben salir las sentencias, pero hay procesos que se iniciaron en el 2012, y que para hoy, 2015, no tienen sentencia. La demora se debe a que los jueces repiten todas las etapas de pruebas que se hicieron en la administración: recolección de documentación, entrevistas con las víctimas, y toda la información que se requiere para establecerse si efectivamente ese predio corresponde a cada familia. Todo eso se ha vuelto a repetir en la etapa judicial.

Los jueces de restitución reconocen que el cumplimiento de las órdenes de las sentencias han sido bastante precarias. Yo creo que los jueces han hecho un esfuerzo por emitir sentencias que reconocen el derecho a la reparación de manera integral, pero se encuentran con entidades e instituciones que no cumplen con esas órdenes. Estos son problemas estructurales, de diseño, y de realización de las órdenes judiciales.

Edilia Mendoza Roa:
Más de la mitad de la población de mundo somos campesinos y campesinas. Igualmente en Colombia somos una población donde el 52 por ciento somos mujeres, pero también somos la mitad de la población de los campos colombianos. El derecho al agua, la tierra, y a la vida son derechos fundamentales. Sin ellas, no somos parte del campo. Esa es nuestra razón de ser de nuestra lucha por nuestros derechos. En Colombia hemos luchado por más de 40 años por el acceso a la tierra y por la formalización de la propiedad.

En las recuperaciones de tierras, las mujeres asumimos liderazgos, y por eso hemos sufrido en carne propia lo que significa la reparación y el retorno al campo. Somos más de 6 millones desplazados, el 70 por ciento de los desplazados provienen del campo y el 48 por ciento somos mujeres. Cuando nos desplazan, solamente se contabilizan los hombres, pero la mujer, los niños y los jóvenes en este aspecto no tienen derecho, a pesar de ser las principales víctimas de los desplazamientos. Existen varias leyes en relación a las mujeres como la ley 731 que es la ley de mujer rural del 2012, que hasta el momento no se ha reglamentado ni se ha hecho  inversión para tal, al igual que la Ley 1448 que es la ley de reparación y la 1257 que es la de no-violencia contra las mujeres.

Cada año a mi me preguntan a nivel internacional cual es el balance que se hace en entrega de tierras y reparación para las víctimas y todos los años nos toca decir se necesita 1 minuto para regresar a un población, se necesita 1 minuto para matar, y se necesita 1 minuto para despojar, pero se van a requerir más de 30 años para hacer la devolucion de 10 millones de hectareas que se despojaron en Colombia. Por nuestra condicion de mujer, campesina, y desplazada, no existen prioridades especificas con respecto a nosotras. Esa es la lucha que estamos haciendo dia a dia en Colombia, y más especificamente para los reclamantes de tierra. Los asesinatos han sido permanentes, mientras que un ex-presidente tiene 350 escoltas y tres anillos de seguridad, pero no puede haber una proteccion para una persona reclamante de tierra, sea hombre o mujer. Pedimos  inversión, derecho y equidad.

En Colombia, el derecho del acceso a la tierra solo se le da este derecho a los hombres campesinos pero nunca se le da directamente a toda la familia. Lo que si tenemos derecho nosotras las mujeres del campo, es adquirir las deudas. Entonces, las leyes están a base de interpretacion: para unos si, para otros no. Éstas leyes, sobretodo la Ley 731, están al marco de la ley general de reforma agraria, por lo tanto el acceso a la tierra no se pudo en 10 años para cumplir sentencias.

Queremos dejar el mensaje de que se requiere de todos un apoyo para hacer una campaña en el acceso directo de tierras a las mujeres rurales en Colombia. Nosotras estamos pidiendo el acceso a 50 por ciento del acceso a las tierras, al igual que flexibilidad, la tramitología, y un fondo de rescate para la condonacion de la deuda de las mujeres rurales. También queremos dejar el mensaje sobre la gran necesidad de que en Colombia se cumpla la Ley 731 y sus articulos 24, 25, 26, y 27, ya que están relaciónados a como las mujeres tenemos el acceso a tierra en otras condiciones. Nosotros no clasificamos más derechos para unos que para otros. Vamos a estar trabajando porque haya una politica publica integral para la mujer rural. Somos un pueblo que requiere que todos sus derechos fundamentales se cumplan por igual, y que tengamos acceso a esos derechos directamente.