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LAWG & WOLA Statement on Meeting with Colombian National Protection Unit Director

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November 11, 2014

On October 31, U.S. human rights organizations, academics and activists met with Andrés Villamizar, the Director of the National Protection Unit (UNP) of Colombia’s Interior Ministry, at the Washington Office on Latin America (WOLA). The participants greatly appreciated the opportunity to dialogue with Mr. Villamizar and his willingness to listen to all of our concerns. Among the issues presented by participants were the recent budget shortfall issues and corruption scandal affecting the UNP and the large number of reports of beneficiaries experiencing problems with provision of their protection measures and the recent protests by UNP bodyguards concerning their labor rights. The participants emphasized their grave concerns regarding the disturbing wave of death threats and other attacks against human rights defenders, peace process supporters, and victims’ leaders engaged in the peace process, and the ongoing threats and attacks against trade unionists.  In addition, participants underscored the lack of forward movement with the implementation of collective measures for Afro-Colombian communities. Organizations urged Mr. Villamizar to take measures to address these concerns in order to guarantee protection for communities and defenders.

We were pleased to hear that Mr. Villamizar informed us he is trying to address the budgetary shortfall and the corruption that has undermined the protection program. We believe that proposed steps to end sub-contracting of bodyguards and services can reduce costs, prevent corruption, protect the labor rights of protection program personnel and make the protection program more effective and accountable. We recommend that Mr. Villamizar consult with the unions and bodyguards’ representatives when changing labor contracts so as to ensure such changes strengthen bodyguards’ labor protections.

We welcome Mr. Villamizar’s interest in developing specialized groups of bodyguards who are trained to protect trade unionists, Afro-Colombians, and women, and his willingness to hire more ethnic minorities to serve in areas where those populations are the majority.  We were encouraged to hear that the Ministry of Interior is working with the UNP towards the issuance of a decree that will enable for the provision of collective measures.

We especially underscore that the UNP, along with the Attorney General’s office and all relevant agencies of the Colombian government should engage with the Roundtable on Guarantees for Human Rights Defenders and implement the agreements that emerge from that mechanism of dialogue between the Colombian government and Colombia’s human rights defenders.

We expect that all of the measures agreed upon can be rapidly and effectively implemented so that protection for many of our partners can be guaranteed.

Once proper anti-corruption measures and filters are put in place at the UNP, we would recommend that the U.S. government appropriate increased funding for the UNP. President Juan Manuel Santos and the Minister of the Interior are encouraged to move forward with the decree required for Colombian institutions to provide collective measures for Afro-Colombians and other vulnerable groups as soon as possible. The U.S. government should continue to monitor and support the UNP in addressing its problems and increasing protection for defenders and trade unionists.


 

Pronunciamiento de WOLA/LAWG sobre reunión con Director de la Unidad Nacional de Protección de Colombia

11 Nov 2014

El 31 de octubre, las organizaciones de derechos humanos, académicos y activistas estadounidenses se reunieron con Andrés Villamizar, el Director de la Unidad Nacional de Protección (UNP) del Ministerio del Interior de Colombia, en la Oficina de Washington para Asuntos Latinoamericanos (WOLA). Los participantes agradecieron enormemente la oportunidad de dialogar con el Sr. Villamizar y su disposición a escuchar nuestras inquietudes. Entre los temas presentados por los participantes fueron los temas del déficit presupuestario y el escándalo de la corrupción que afecta a la UNP y el gran número de informes de los beneficiarios que experimentan problemas con la prestación de sus medidas de protección y las recientes protestas de los escoltas de la UNP sobre la violación de sus derechos laborales. Los participantes destacaron su grave preocupación con respecto a la inquietante ola de amenazas de muerte y otros ataques contra los defensores de los derechos humanos, los partidarios del proceso de paz y los líderes y las lideresas de las víctimas que participan en el proceso de paz, y las continuas amenazas y ataques contra sindicalistas. Además, los participantes subrayaron la falta de avances en la implementación de medidas colectivas para las comunidades afrocolombianas. Las organizaciones instaron al Sr. Villamizar a tomar medidas para abordar estas preocupaciones con el fin de garantizar la protección de las comunidades y los defensores.

Nos complació saber que el Sr. Villamizar intenta enfrentar el déficit presupuestario y la corrupción que ha socavado el programa de protección. Creemos que las medidas propuestas para acabar con la subcontratación de servicios de escoltas y servicios pueden reducir los costos, evitar la corrupción, proteger los derechos laborales del personal del programa de protección y hacer que el programa de protección sea más eficaz y responsable. Recomendamos que el Sr. Villamizar consulte con los sindicatos y los representantes de los escoltas al cambiar los contratos de trabajo con el fin de garantizar que estos cambios fortalezcan las protecciones laborales para los escoltas.

Damos la bienvenida al interés del Sr. Villamizar en desarrollar grupos especializados de escoltas que están capacitados para proteger a los sindicalistas, los afrocolombianos y las mujeres, y su disposición a contratar más a las minorías étnicas para servir en las áreas donde estas poblaciones son la mayoría. Nos alentó escuchar que el Ministerio del Interior esté trabajando con la UNP para emitir un decreto que permitirá la adopción de medidas colectivas.

Subrayamos con particular énfasis que la UNP, junto con la oficina del Fiscal General y de todos los organismos pertinentes del gobierno colombiano debe comprometerse con las Mesas de Garantías para defensores de derechos humanos y poner en práctica los acuerdos que surgen de ese mecanismo de diálogo entre el gobierno colombiano y defensores de derechos humanos colombianos.

Esperamos que todas las medidas acordadas se puedan implementar con rapidez y eficacia para que la protección para muchos de nuestros socios pueda ser garantizada.

Una vez que se adopten medidas y filtros anti-corrupción adecuadas en la UNP, le recomendaríamos al gobierno de Estados Unidos a que aumente su financiación para la UNP. Se espera que el Presidente Juan Manuel Santos y el Ministro del Interior sigan adelante con el decreto necesario para que las instituciones colombianas puedan proporcionar medidas colectivas para los afrocolombianos y otros grupos vulnerables, tan pronto como sea posible. El gobierno de Estados Unidos debería seguir vigilando y apoyar a la UNP en el tratamiento de sus problemas y aumentar la protección de los defensores y sindicalistas.