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Voces from Mexico: Sister Leticia Gutiérrez

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Author: Francisco Gonzalez

The following interview was recorded with migrant rights defender Sister Leticia Gutiérrez regarding the situation that Central American and Mexican migrants face in Mexico, and their reasons for leaving their home countries.

(English version below.)

Transcript (Spanish)

Francisco González (LAWG Intern): Hola,  ¿me puede decir su nombre y qué hace en México?

Sister Leticia: Hola. Soy la hermana Leticia Gutiérrez soy religiosa misionera escalabriana. Pertenezco a la organización SMR Scalabrinianas Misión para los migrantes y refugiados.

Francisco González: Trabajando con los migrantes en México, ¿me puede decir que es la situación que los migrantes enfrentan en tránsito en México?

Sister Leticia: Claro que sí. Primero sería importante que pudieran ubicar las personas que están saliendo de Centroamérica que están saliendo por una situación de violencia, de falta de oportunidad  y de una presencia del crimen organizado que se ha llegado a establecer en Centroamérica. Esta situación tan compleja y de crisis, está provocando que los migrantes estén saliendo y buscando la vida  aunque ellos sepan que en esta búsqueda de la vida por México es probable que se encuentren la muerte. Porque el negocio del tráfico de personas en México es un negocio muy redituable para el crimen organizado, que ha  permitido al crimen organizado cometer muchos delitos contra las personas. No es solamente el tráfico, que ya es un delito en sí que deja mucho dinero a favor del crimen organizado, es que durante el camino el crimen organizado va poder con los inmigrantes secuestrar, los va poder cobrar extorción para liberarlos, y  algunos de ellos sobre todo las mujeres las van a violar y vendar sexualmente en los bares donde habrá prostitución. Algunos de los migrantes van a ser obligados y forzados,  porque no tienen otra opción, hacer parte de la red de tráfico haciendo alguna función desde informar, hacerse responsables de los otros migrantes que son secuestrados como para darles a comer, pero como obligación para poder salvaguardar la vida. Los migrantes están siendo forzados por parte del crimen organizado para cometer este tipo de delitos. Es una realidad que está en toda la ruta migratoria desde el sur de México hasta el norte. Es toda la ruta de México un peligro para esta población.

Francisco González: Muchas Gracias. La siguiente pregunta. ¿Trabajando con los migrantes centroamericanos, que razones relatan los migrantes por salir de sus países natales?

Sister Leticia: La violencia que se genera, el cobro de piso, de impuesta de guerra es decir que cualquier persona que tenga un negocio de venta de pupusas o corte de cabello, o un puesto de fruta, las pandillas van a llegar a cobrarles el impuesto, como entre comillas, es una especie de protección para que ellos puedan seguir trabajando. Estas personas no tienen la habilidad  para poder pagar las pandillas están ejerciendo una especie de violencia de “si no me pagan voy a atacar a ti o a la familia” O están tomando los jóvenes  y a los niños para que sean partes de la hetiquencia en todas la niveles  que las pandillas tienen. Ante esto las familias están prefiriendo que sus hijos o sus nietos salgan antes de ser agarrados por el crimen organizado para ser parte de la delincuencia. Es uno de los factores novedosos o actuales después del golpe de estado que ha sufrido Honduras. Pero no solamente es la única razón porque salen, por falta de trabajo, falta de oportunidades para quedarse en sus lugares de origen, porque el campo lo han abandonado, porque las empresas de  maquila que llegaron quedaron unos minutos, meses, un tiempo, pero finalmente hoy han desaparecido. Con eso también la falta de oportunidad de trabajo.

Francisco González : Gracias. ¿Ya sabemos la situación que los migrantes enfrentan en México, pero como defensor de los derechos humanos en México, que es la parte más difícil de defender los derechos humanos?

Sister Leticia: Pues… es una pregunta muy fuerte. Bueno como defensores y defensoras de los migrantes, vivimos una situación similar a los que ellos viven. Nosotros estamos entre dos frentes de ataque. Por una parte el crimen organizado y por otra parte la autoridad  que muchas veces también lograran involucrar a la comunidad local en donde está la casa de los migrantes  como una forma de presión para que nos quiten de allí porque estorbamos para que ellos siguen haciendo un negocio lucrando de esas personas.

Francisco González: Muchísimas Gracias. Pues, parte de LAWG le agradecemos por dar esta entrevista.

Transcript (English)

Francisco González:  Hello, can you tell us your name and what you and the organization you work for do in Mexico?

Sister Leticia: Hello. My name is Sister Leticia Gutierrez and I am a religious missionary of the Scalabrinianas. I am part of the organization the Scalabrinian Mission for Migrants and Refugees in Mexico.

Francisco González:  Working with migrants in Mexico, can you tell us what situation migrants face while in transit through Mexico?

Sister Leticia: Of course. First it is important to note all the people who are leaving Central America, who are leaving due to the high levels of violence, lack of opportunities, and of the control of organized crime which has managed to establish itself throughout Central America.  It’s a very complex and dire situation that is forcing these people to emigrate from Central America in order to search for a safer life, even though they know that in their travels through Mexico, it is likely that they will be met with death. Human trafficking is a highly profitable business in Mexico, which has also allowed it to commit many other crimes against people. Not only is human trafficking a crime that has brought huge profits for organized crime, but also during the migrant journey, groups of organized crime can kidnap migrants, extort money in order to liberate them, and some of them, most likely women, will be raped and sold in bars where there is prostitution. Some of the migrants will be forced to, because they have no other option, to participate in human trafficking operations, participating in some function, from informing on other people, to be responsible for other migrants who have been kidnapped, providing them with food, but only to protect their own lives. Migrants are being forced by organized crime to commit these kinds of crimes. In reality, the entire migrant route from the south Mexico to the northern US-Mexico Border is a danger for migrants.

Francisco González: Thank you very much. Onto the second question. Working with the Central American migrants, what reasons do they give fro leaving their native countries?

Sister Leticia:  The violence in general, the charge of “rent”, the imposition of a “war tax,” that is to say that if a person has a small business of selling pupusas, cutting hair, or selling fruit, the gangs will come by and charge them a tax, which is supposedly a form of protection in order to allow the businesses to keep working. These people don’t have the ability to pay the gangs. The gangs are exercising a form of violence where if payment isn’t made then they will either attack you or your family. Or the gangs are taking young people and children to form part of the gang’s network.  In face of this reality, the families prefer that their children and grandchildren leave, before they are taken by these criminal organizations and forced into delinquency. This is one of the new and actual factors that exist especially in Honduras, following the coup d’état.  However this is not the only reason why they are leaving, the lack of employment, the lack of opportunities to stay in their homeland, because the fields have been abandoned, because the big factories and corporations came to these places staying for a few minutes, months, a short time, but finally have left.  But in addition to all those reasons is the lack of employment opportunities.

Francisco González: Thank You. We now know the situation that migrants face in Mexico, but as a defender of human rights in Mexico, what is the most difficult part as a defender of human rights?

Sister Leticia: Well…. That is a difficult question.  Well, as defenders of migrants, we live in a similar situation as they do. We are caught between two fronts of attack. On one side are the groups of organized crime and on the other the Mexican authorities, who also often manage to involve local communities where the migrant shelters are located to put pressure on the shelter to leave, since we are stopping them from making a business out of exploiting these migrants.

Francisco González : Thank you very much and on the behalf of LAWG we appreciate that you took time to grant us this interview.